O feijão-de-lima pode matar vocês? Provavelmente não. Os feijões-de-lima cultivados comercialmente nos Estados Unidos são restritos a duas variedades com baixos níveis de cianeto.

Em mistérios de assassinato, o detetive geralmente diagnostica envenenamento por cianeto pelo cheiro de amêndoas amargas flutuando do cadáver. O detetive sabe o que muitos podem achar surpreendente – que o veneno mortal cianeto está naturalmente presente em amêndoas amargas e muitas outras plantas usadas como alimento, incluindo maçãs, pêssegos, damascos, feijões, cevada, sorgo, linhaça e brotos de bambu.

Há uma razão pela qual o cianeto existe em todas essas plantas, e é – parafraseando Sherlock Holmes – evolutivo, sugere Kenneth M. Olsen, PhD, professor assistente de biologia em Artes & Ciências na Universidade de Washington em St. Louis.

Olsen, que estuda trevo branco, mandioca e outras plantas que produzem cianeto, diz que as plantas têm um sistema engenhoso de distribuição de veneno, que a evolução projetou para desencoraje os herbívoros de se banquetearem com eles.

Devido às técnicas adequadas de processamento de alimentos e às regulamentações rígidas, as plantas com cianeto representam pouca ameaça ao suprimento alimentar americano. Mas, na África, onde a raiz de mandioca se tornou uma parte importante das dietas de subsistência, muitas pessoas pobres sofrem de uma forma crônica de envenenamento por cianeto conhecida como konzo.

Como as plantas produzem cianeto

A planta armazena o cianeto em uma forma inativa, normalmente como um glicosídeo cianogênico, que é uma molécula de açúcar com um grupo cianeto ligado (carbono triplamente ligado ao nitrogênio).

Sementes de maçã contêm cianeto (não arsênico como as pessoas costumam pensar), mas mesmo se o caroço for comido, as sementes provavelmente passarão sem digestão pelo sistema humano.

O glicosídeo cianogênico é armazenado em um compartimento da célula vegetal e uma enzima que o ativa é armazenada em outro compartimento. Quando um inseto ou outro animal mastiga a planta e esmaga os compartimentos, os dois produtos químicos se misturam e a enzima separa o cianeto do açúcar. É um pouco como quebrar um bastão luminoso para misturar os produtos químicos que fazem o bastão ficar fluorescente.

Olsen o descreve como “uma armadilha de cianeto”.

O que o cianeto faz para envenenar um pessoa (ou o herbívoro relevante) é igualmente engenhoso. Impede que as células usem oxigênio ao se ligar em seu lugar à biomaquinária que converte alimentos em energia. Isso causa o que é essencialmente uma forma molecular de asfixia.

E a via molecular que ele bloqueia é tão antiga e universal que o cianeto é eficaz contra a maioria das formas de vida, de insetos a pessoas.

Por que tantas plantas alimentícias contêm cianeto

Vinte amêndoas amargas matam um adulto, então as nozes não são vendidas nos Estados Unidos. Uma olhada mais de perto nesta garrafa, no entanto, revela que O extrato de amêndoa é feito de óleo de amêndoas amargas. Mas o extrato não contém cianeto, apenas um subproduto da reação enzimática que produz cianeto quando as amêndoas são esmagadas.

Por que tantas plantas alimentícias contêm cianeto? Existem duas respostas, diz Olsen. O cianeto atua como um pesticida primitivo que desencoraja os insetos que se alimentam de plantas. Os primeiros agricultores, selecionando plantas para cultivar, podem ter achado essas plantas “limpas” particularmente atraentes. Ao selecionar plantas que não foram mastigadas por insetos, eles podem ter selecionado inadvertidamente aquelas que eram cianogênicas.

Mas o segundo e talvez mais importante motivo é que, à medida que as toxinas das plantas vão, o cianeto é administrável. O cianeto em maçãs e pêssegos, por exemplo, está em suas sementes e caroços, que geralmente são descartados.

Além disso, diz Olsen, mesmo se uma parte comestível de uma planta contiver o veneno, é fácil se livrar esmagando a planta e depois lavando o purê. A trituração libera o cianeto solúvel em água, que é levado pela água .

Desativar os genes que codificam a produção de cianeto também é simples. Foi necessária apenas uma mutação genética, por exemplo, para transformar a amêndoa amarga tóxica em amêndoa doce benigna.

” Você notará que o carvalho não foi domesticado ”, diz Olsen,“ e isso pode ser porque t O veneno, nesse caso, não é um único composto, mas sim uma ampla classe de compostos (os taninos), cuja produção é controlada por muitos genes diferentes. ”

” Muitas mutações seriam necessárias para gerar um tanino baixo Carvalho. Além disso, os taninos não são sequestrados em uma parte da planta, como as folhas, mas, em vez disso, são encontrados em toda a planta, portanto, não é possível apenas remover a parte prejudicial.”

” Os esquilos desenvolveram sistemas digestivos que podem lidar com os taninos do carvalho “, diz Olsen.” Mas os taninos definitivamente desencorajam o consumo de bolota pelas pessoas. ”

O problema com a mandioca

A mandioca é nativa da América do Sul, não da África, como as pessoas costumam assumir. Um vaso em forma de raiz de mandioca foi feito pelo povo Moche que floresceu no norte do Peru no primeiro milênio DC

Uma planta que pode entregar quantidades problemáticas do cianeto é a mandioca, também chamada de mandioca, tapioca ou mandioca.

Olsen, que estudou a domesticação da mandioca, diz que ela é nativa da América do Sul e foi importada da África pelos portugueses apenas 300 ou 400 anos atrás. Ela permaneceu como uma cultura menor até cerca de 100 anos atrás, tornando-se importante apenas quando os solos se tornaram muito degradados para o cultivo de safras africanas tradicionais.

Existem variedades de mandioca doce e amarga, mas os agricultores geralmente preferem o amargo, aqueles com alto teor de cianeto, porque desencorajam os insetos (e ladrões – que evitam as raízes que exigem processamento laborioso).

As pessoas têm a capacidade de desintoxicar algum cianeto se o ingerirem lentamente e por um longo período de tempo , e se eles têm proteína suficiente em sua dieta, particularmente aminoácidos contendo enxofre.

O cascas de raízes de mandioca não processadas na verdade contêm proteínas contendo enxofre que ajudariam as pessoas que comem mandioca a metabolizar o cianeto na raiz, mas as cascas são geralmente removidas quando as raízes são preparadas.

Aqueles que sofrem de konzo geralmente sobrevivem com pouco mais que mandioca e também podem não ser profissionais processar a raiz de maneira adequada, já que a desintoxicação requer um suprimento abundante de água.

Presa à parede do escritório de Olsen está uma cesta de fibra de palmeira que parece uma armadilha gigante chinesa para dedos.

O propósito desse intrigante implemento sul-americano, chamado tipiti, é extrair o cianeto da mandioca ralada. É também um lembrete da engenhosidade das plantas, que não são os bichinhos que os animais costumam pensar que são, mas especialistas em guerra química.

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