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A primeira competição internacional organizada envolvendo esportes de inverno foi lançada há apenas cinco anos após o nascimento das Olimpíadas modernas em 1896. Conhecida como Jogos Nórdicos, esta competição incluiu atletas predominantemente de países nórdicos (como Noruega e Suécia). Foi realizado oito vezes entre 1901 e 1926, com a capital sueca, Estocolmo, recebendo apenas uma vez. A patinação artística foi incluída nas Olimpíadas pela primeira vez nos Jogos de Verão de 1908 em Londres, embora a competição de patinação só tenha acontecido em outubro, cerca de três meses após o término dos outros eventos.

Em 1911, um membro do Comitê Olímpico Internacional (COI) sugeriu que a Suécia deveria incluir esportes de inverno nas Olimpíadas de 1912 em Estocolmo ou organizar uma Olimpíada de Inverno separada no mesmo ano. Preocupada com a possibilidade de tal medida prejudicar os Jogos Nórdicos, a Suécia recusou. A Alemanha apoiou os planos de sediar uma competição de eventos de inverno no início de 1916 como parte dos Jogos Olímpicos programados para Berlim no final daquele ano. No entanto, a eclosão da Primeira Guerra Mundial em 1914 causou o cancelamento das Olimpíadas de Berlim e tornou a questão dos Jogos Olímpicos de Inverno discutível. Apesar dos protestos contínuos dos países nórdicos, os esportes de inverno voltaram às Olimpíadas dos Jogos de 1920 em Antuérpia, na Bélgica, onde foram concedidas medalhas na patinação artística e no hóquei no gelo.

Dois anos depois, foi firmado um acordo para comemorar uma Semana Internacional de Esportes de Inverno sancionada pelo COI. Realizado em Chamonix, França, em 1924, o evento foi um grande sucesso. A Noruega liderou o quadro de medalhas com um total de 17, e os países nórdicos, que juntos conquistaram 30 das 49 medalhas concedidas, abandonaram suas objeções anteriores. No ano seguinte, o COI modificou seu regulamento para criar uma Olimpíada de Inverno separada. Os Jogos realizados em St. Moritz, Suíça, em 1928 foram formalmente designados como os segundos Jogos Olímpicos de Inverno.

A partir de 1928, os Jogos de Inverno foram realizados a cada quatro anos no mesmo ano civil dos Jogos de verão. No final, porém, o custo crescente e as complicações logísticas das Olimpíadas levaram os dirigentes do COI a alterar o cronograma. Apenas dois anos separaram os Jogos Olímpicos de Inverno de 1992 em Albertville, França, e os Jogos de 1994 em Lillehammer, Noruega. A partir de então, os Jogos de Inverno e de Verão foram realizados em intervalos de quatro anos, alternando-se em anos pares.

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