Hoofdstuk een

Ria Hastings was in de stemming voor problemen. Het was een warme tropische nacht op Isla de los Sueños, een klein eiland voor de kust van Costa Rica, bekend om zijn witte zandstranden, watersporten, diepzeevissen en rumdranken. Aan de ene kant van het eiland zaten verschillende grote landgoederen op de ruige heuvels met een spectaculair uitzicht op de oceaan. De rest van de stad woonde vlakbij het strand, waar drie hotels en een dozijn restaurants streden om toeristendollars.

Ria veegde een lok blond haar van haar bezwete voorhoofd. De temperatuur schommelde net na middernacht rond de tachtig graden en de strandbar zat vol met toeristen. Ria verzorgde de bar sinds zeven uur en ze was klaar om het een nacht te laten duren. Ze was al vier keer aangereden, en hoewel ze gewend was om mannen te behandelen die een beetje te dronken of te geïnteresseerd in haar waren, was ze het moe om een beleefde glimlach te dragen, maar dat zou ze nog een uur doen. Ze kon niet het risico lopen ontslagen te worden, en ze kon het zich ook niet veroorloven om de aandacht op zichzelf te vestigen. Ze ging al maanden op in de lokale scene. Dit was niet de avond om op te vallen.

Terwijl ze het aanrecht afveegde, viel haar blik op een man die aan het andere eind van de bar zat. Hij was twee uur eerder aangekomen met een vriend – een luidruchtige, charmante en nu gehamerde, door de zon verbrande blondine die Tim heette. Tim maakte sinds tien jaar tequila-shots en ontving nu een drietal mooie meisjes aan een tafel in de buurt. De man aan de bar leek geen interesse te hebben om mee te doen aan het feest van zijn vriend en had bijna een uur lang een wodka-tonic gezogen. Hij had ook niet gereageerd op een van de vrouwen die naast hem in de stoel waren gegleden, hoewel zijn blik meer dan eens in haar richting was gedraaid.

Hij was een aantrekkelijke man, atletisch gebouwd, gekleed in een kaki korte broek en een marineblauw gebreid overhemd. Zijn donkerbruine haar was aan de korte kant, en hij straalde discipline uit. Militair, dacht ze. Net weg of met verlof, maar dicht genoeg bij zijn dienst dat zijn lichaam nog steeds strak en alert was.

Ze had niet gemist dat zijn blik bijna net zo vaak naar de deur schoot als die van haar , alsof hij op iemand wachtte of niet verrast wilde worden. Misschien was hij de militaire inlichtingendienst.

Dat idee deed haar fronsen. Het laatste wat ze nodig had, was militaire inlichtingen om op het eiland te verschijnen.

Ze hield zichzelf voor dat ze haar fantasie niet de vrije loop moest laten. Veel ex-militairen kwamen naar het eiland om uit te rusten en stoom af te blazen. Omdat de locatie een populaire bestemming was geworden voor vrijgezellen- en vrijgezellenfeesten, was er meestal veel actie beschikbaar voor iedereen die het wilde vinden.

Maar deze man leek niet geïnteresseerd om de realiteit te ontvluchten met alcohol of met vrouwen, dus wat was zijn verhaal?

Ze keek op haar horloge en zei tegen zichzelf dat ze betere dingen had om zich zorgen over te maken dan een willekeurige vreemde, hoe sexy hij ook was.

Over een paar uur zou het plan dat ze zes maanden eerder in gang had gezet eindelijk gelanceerd worden. Ze had de details al duizend keer in haar hoofd doorgenomen, en hoewel ze niets liever wilde dan alleen ergens heen gaan en alles opnieuw bekijken, was het belangrijker voor haar om vast te houden aan haar gebruikelijke routine.

De man aan het einde van de bar ving haar weer op. Er was iets in zijn donkere blik dat haar wenkte, een aantrekkingskracht, verlangen, gevoelens die ze zichzelf al heel lang niet meer had laten voelen. Ze kon het zich niet veroorloven zijn telefoontje te beantwoorden. Ze was te dicht bij het einde om door een man op een zijspoor te worden gebracht, vooral een man die haar zenuwen deed tintelen met slechts één blik.

Aan de andere kant …

Toen er twee mannen naderden de bar liep ze de toonbank af naar haar mede-barman, Martin, een tweeëntwintigjarige ex-Harvard-drop-out, die naar het eiland was gekomen om zichzelf te vinden. Tot nu toe was het enige dat hij had ontdekt liefde voor tequila en in bikini geklede meisjes.

“Wissel met mij,” zei ze.

Martins blik ging langs haar heen naar de mannen glijden in krukken aan de andere kant van de lange bar. “Problemen?”

“Ik zou liever niet op ze wachten.”

“Begrepen,” zei hij.

Ze liep naar de knappe vreemdeling toe. Op dit moment leek hij de minder gevaarlijke keuze, of in ieder geval de minder voor de hand liggende gevaarlijke keuze. Het was lang geleden dat ze zichzelf had toegestaan iemand te vertrouwen.

“Kan ik nog een drankje voor je halen?” vroeg ze.

Zijn ogen waren diep, donkerbruin en er waren schaduwen in zijn blik, dingen die hij had gezien, dingen die hij niet meer wilde zien, vermoedde ze. Maar er was ook moed en kracht in zijn ogen, een veerkrachtige verzet. Hij zou misschien zijn neergeslagen, maar ze betwijfelde of hij was blijven liggen.

“Zeker, waarom niet?” antwoordde hij met een lichtheid die in contrast stond met zijn gespannen houding.

“Ik kan geen reden bedenken. Hetzelfde? Of wil je het een beetje veranderen?We hebben een speciale eiland die je misschien leuk vindt. “

” Wat is dat? “

” Beso de la sirena, ook wel bekend als zeemeerminkus. “

” Zie je zeemeerminnen nadat je ze hebt gedronken? ” vroeg hij, terwijl er een lichtere glans in zijn ogen kwam.

“Sommige mannen wel.”

“Het klinkt gevaarlijk.”

“Je ziet eruit als een man die kon een klein gevaar aan. “

” En je klinkt als een vrouw die weet hoe ze een duur drankje aan een toerist moet verkopen. ” Er speelde een vleugje glimlach om zijn lippen.

Dus hij was zowel slim als aantrekkelijk. ‘Schuldig. Dus wat zal het zijn? Beso de la sirena of een andere wodka-tonic? “

” Wodka, houd de tonic vast. ” Hij schoof zijn lege glas over de bar.

Ze maakte nog een drankje voor hem en hield toen haar hoofd in de richting van zijn vriend, die aan het vrijen was met een rondborstige blondine. “Je vriend lijkt je te negeren.”

Hij haalde zijn schouders op. “Ik kan het hem niet kwalijk nemen. Ze zijn allemaal erg mooi.”

“Maar hier zit je alleen. Niemand hier heeft uw interesse gewekt? ” Ze veegde de bar af met een vochtige handdoek. Terwijl ze sprak, wierp ze een zijdelingse blik op de twee mannen aan de andere kant van de bar.

Ze werkten als lijfwachten voor Enrique Valdez, een van de zeer rijke mannen die zich op de heuvels van het eiland vestigden. . Hoe graag ze ze ook aan haar bar wilde hebben, het was goed dat ze binnenkwamen; ze zouden haar zien doen wat ze altijd deed. Ze wekte geen argwaan.

“Dat zei ik niet”, zei de man voor haar.

“Wat?”

“Je zei dat er hier niemand was waarin ik geïnteresseerd was, maar dat is niet waar.”

Haar hart sloeg een slag over bij zijn directe blik en haar polsslag begon veel te snel te kloppen. punt om niet in aanraking te komen met toeristen, of wie dan ook, maar deze man was meer dan een beetje verleidelijk. Ze was eenzaam geweest op het eiland en had een schijnbaar leven geleid. Maar die pretentie was cruciaal om in leven te blijven. Laat het verlangen niet in de weg zitten.

‘Mooie lijn,’ zei ze nonchalant. “Ik heb het al eerder gehoord – ongeveer drie dozijn keer.”

Hij glimlachte. “Ik wed dat je dat wel hebt gedaan. Maar ik ben de enige die het meende. “

” Tuurlijk. “

” Hoe heet je? “

Haar lichaam gespannen. “Jij eerst.”

“Drew Callaway.”

“Wil je een titel voor je naam toevoegen? Misschien luitenant of kapitein,” stelde ze voor. leiderschap over hem.

Hij hield zijn hoofd schuin, een glans in zijn ogen. “Luitenant.”

“Met de …”

“Ik doe mee tussen services op dit moment. Voormalig marinepiloot, die binnenkort helikopters gaat vliegen voor de kustwacht. ”

De marinepiloot legde zeker uit waarom hij zowel discipline als roekeloosheid uitstraalde. Het verklaarde waarschijnlijk ook waar de schaduwen in zijn ogen vandaan kwamen.

“Wat heeft je getipt?” vroeg hij nieuwsgierig.

Ze haalde haar schouders op. ‘Ik kan mensen goed lezen. Het komt met de baan. Waarom verliet je de marine? ”

Hij antwoordde niet meteen, met een contemplatieve uitdrukking in zijn ogen, en zei toen:” Mijn tijd zat erop. Ik had een verandering van tempo nodig. “

“Waar werd je ingezet?”

“All over.”

“Dus je zag actie?”

“Te veel.”

Ze keek hem nadenkend aan. “Het klinkt niet alsof je een enorme verandering aanbrengt door van de ene soort dienst naar de andere over te gaan.”

“Ik kom nog steeds bij vliegen, dat is alles wat ik ooit wilde doen, maar hopelijk niet met zoveel mogelijk mensen die op me schieten. “

” Dat kan ik me niet voorstellen. “

” Nee, jij kan niet. ” Hij nam een slokje van zijn drankje en zette het glas neer. “Jouw beurt.”

Ze schraapte haar keel. Ze woonde al zes maanden op het eiland en in die tijd had niemand zich verzet tegen de naam die op haar neppaspoort stond, een versie van haar echte naam. “Ria,” zei ze.

“Mooi. Achternaam? ”

” Niet belangrijk. “

” Een mysterieuze vrouw. “

” Een vrouw die van haar privacy houdt. “

“Hoelang woon je hier al op het eiland, Ria?”

“Lang genoeg om beter te weten dan om je met toeristen bezig te houden”, zei ze met een korte glimlach.

“Geen uitzonderingen?”

“Tot nu toe niet. Mensen komen, ze gaan. Ik ben er nog steeds.” Ze zweeg even.’Wat bracht je naar het eiland van dromen? ‘

Een glimlach kromp om zijn lippen, waardoor hij een heel andere blik kreeg, een die nog aantrekkelijker was. Ze voelde een knoop in haar keel groeien.

“Ik droomde van een mooie blondine met grote bruine ogen,” zei hij. “Een volle mond, met zachte kusbare lippen en een geweldig lichaam.” Zijn blik dwaalde naar haar borsten. “Ik denk dat ik haar heb gevonden.”

Haar zenuwen tintelden onder zijn onderzoek en ze moest vechten tegen de drang om haar borsten te bedekken, niet veel was te zien in haar baruniform, een koraalkleurige rode tanktop over een witte korte broek. De meeste vrouwen in de bar lieten meer huid zien dan ze was.

“Je bent nogal een flirt,” zei ze luchtig.

“Eigenlijk heb ik ben een beetje uit de praktijk. “

” Net uit een relatie stappen? ” vroeg ze, niet in staat te geloven dat deze man moeite zou hebben om een date te krijgen.

“Ik was gefocust op andere dingen. In leven blijven.”

“Ik kan zien hoe dat een prioriteit zou kunnen zijn.”

” Hoe zit het met jou? ” vroeg hij. “Ben je met iemand betrokken?”

“Nee.”

“Goed.”

“Waarom is dat goed?” daagde ze uit.

Hij glimlachte. ‘Omdat ik je leuk vind, Ria. Hoe laat stapt u uit? ”

Haar hart sprong op bij de hongerige blik in zijn ogen. “Je bent heel direct.”

“Ik vertrek morgen. Ik heb niet veel tijd. “

” Waar ga je heen? “

” San Francisco. “

Een weemoedig verlangen vulde haar lichaam . San Francisco was een van haar favoriete steden. En ze was te lang weggeweest.

“Ik hou van San Francisco,” zei ze. “Ik woonde daar toen ik een kind was. Mijn grootvader was een visser. Bij elke kans die hij kreeg zou hij me meenemen op de baai. ” Ze haalde snel adem en besefte dat ze veel te veel praatte. “In welk deel van de stad woon je?”

“Ik ben opgegroeid in St. Francis Wood, maar ik ga volgende week ten zuiden van Market wonen. Het is het hete gebied om nu in te wonen, vlakbij het nieuwe honkbalveld. ” Hij pauzeerde. “Je hebt mijn vraag niet beantwoord, Ria. Hoe laat ga je vrij?”

Ze keek hem lang aan en voelde zich ongelooflijk in de verleiding. Zijn ogen waren zo donker en intrigerend, zijn trekken puur mannelijke schoonheid . Hij had een mond die er ook echt kusbaar uitzag, en een doelgerichte houding waardoor ze dacht dat hij waarschijnlijk wist wat hij met een vrouw moest doen. Het was lang geleden dat ze zichzelf een paar uur in de armen van een man had verloren. . En ondanks het feit dat hij een vreemde was, had ze het vreemdste gevoel dat ze erop kon vertrouwen dat hij haar geen pijn zou doen. Dat was een gevaarlijke gedachte, want ze kon het zich niet veroorloven ongelijk te hebben.

” Ria? ” drong hij aan.

“Denk je dat ik zo gemakkelijk ben?” antwoordde ze.

“Niet gemakkelijk, maar ik denk dat je misschien wel belangrijk bent.”

De serieuze toon in zijn stem schoot een rilling over haar rug. Ze hield zichzelf voor zich niet te laten meeslepen. Hij probeerde haar gewoon in bed te krijgen. Hij zou alles zeggen. Ze kon geen woord geloven.

“Waarom zou je dat in vredesnaam zeggen?”

“Ik weet het niet. Sinds ik je zag, wilde ik met je praten. “

” Je hebt me niet gevraagd hoe laat ik vrij was, dus je kon met me praten. “

” Nou, dat was een van de redenen, ”zei hij. ‘Ik probeer je niet te beledigen. Als ik meer tijd had, zou ik je mee uit vragen. Ik zou je bloemen brengen en je meenemen naar een duur restaurant en een heel duur stuk biefstuk voor je kopen.’

“Is dat je gebruikelijke stijl?”

Hij glimlachte naar haar. “Ik heb geen stijl. En hoewel ik nooit zou beweren te begrijpen of te weten wat een vrouw wil, heb ik wel zussen, en die praten en klagen veel, vooral als het om mannen en daten gaat.”

“Hoeveel zussen?”

“Drie zussen en vier broers.”

“Grote familie. Waar sta je in de line-up? “

” Vierde van boven. “

” Ook wel bekend als het midden. “

Hij hield zijn hoofd schuin . “Ja. Hoe zit het met jou? Grote familie?”

“Nee. Ik ben enig kind.” Het maakte deel uit van het achtergrondverhaal dat ze had verzonnen voordat ze naar het eiland kwam; het was ook gedeeltelijk waar. “Ik wenste altijd dat ik een groot gezin had.”

“Het is niet alles waar het om draait,” zei hij droogjes. “Veel lawaai en chaos.”

“En liefde,” stelde ze voor, terwijl ze een pijn voelde die diep in haar ziel doordrong.

Haar familie was altijd gecompliceerd geweest. Liefde, verraad, echtscheiding, dood … Ze veronderstelde dat dat de basis was van een leven, maar het leek alsof ze te veel van de donkere kant van liefde had gezien.

“Veel liefde,” zei Drew. “Soms te veel. Iedereen vindt het leuk om in mijn zaken te zitten. ”

Ondanks zijn klacht kon ze de trots in zijn ogen zien toen hij over zijn gezin sprak.

” Dus, één uur, twee?” drong hij aan en trok een wenkbrauw op. “Hoe laat ben je hier klaar?”

“Twee. Maar ik ontmoet je niet.”

“Waarom niet?”

“Ik heb geen zin in een afspraakje.”

“Ben jij niet? Ik heb de hele nacht naar je gekeken, en ik kan ook goed mensen lezen, Ria. Je bent een bundel zenuwen. Elke keer dat iemand door de deur loopt, word je gespannen. Waarom is dat? Zit je in de problemen? ”

Zijn woorden stoorden haar op twee niveaus, een dat hij haar zo goed had gelezen en, twee, dat ze zoveel had weggegeven.

“En ik neem aan dat je denkt dat ik wat van mijn spanning bij jou moet loslaten?” vroeg ze, zijn andere vragen negerend.

‘Ik denk …’ Hij zweeg even en dempte zijn stem. “Dat je een mooie vrouw bent die weet wat ze wil en hoe ze dat kan krijgen.”

“Wie zei dat ik je wilde?” daagde ze uit.

“Je mooie ogen zeggen het.”

“Je ziet wat je wilt zien.”

“Ben ik?” Hij hield zijn hoofd schuin naar rechts terwijl hij haar bedachtzaam aankeek. “Wat houdt je tegen, Ria?”

“Ik doe geen willekeurige afspraken. En ik moet ’s morgens vroeg opstaan. overdag zeil ik boten voor Sea Charters. “

” Dus barman, zeeman – wat voor andere talenten heb je? “

” Zou je het niet willen weten? “

“Ik zou het graag willen weten,” zei hij met een grijns. “Waarom vertel je het me niet? Of beter nog, laat het me zien?”

Ze schudde haar hoofd bij zijn charmante glimlach.Toen ze hem voor het eerst had gezien, was zijn uitdrukking gespannen geweest, maar sinds ze begonnen te praten, was hij aanzienlijk losser geworden.

‘Je breekt mijn hart,’ zei hij, hand tegen zijn borst.

“Dat betwijfel ik. En er zijn genoeg vrouwen in deze bar als je gezelschap wilt. “

” Ik ben alleen geïnteresseerd in jouw bedrijf. Je intrigeert me. “

” Ik kan het me niet voorstellen waarom. ”

” Wat bracht je naar dit kleine eiland midden in de zee? “

Ze dacht even na en zei toen het enige woord dat in haar opkwam.” Vrijheid. ”

Hij ontmoette haar blik. “Heb je het gevonden?”

“Ik ben dichtbij,” zei ze. “Als ik in het midden van de oceaan ben, geen land in zicht, niets dan blauw water en af en toe een zeemeeuw, heb ik bijna het gevoel dat ik ben ontsnapt.”

“Aan wat ontsnapt?”

“Niets dat ik wil delen.” Ze haalde diep adem en probeerde de spanning die door haar lichaam stroomde te kalmeren, die nu evenveel te maken had met haar aantrekking tot Drew als met haar zorgen over de volgende dag.

“Ik begrijp het verlangen om te ontsnappen, “zei hij.

” Jij wel? “

” Ja. Ik voelde voor het eerst de muren op me af komen toen ik een tiener was. Er waren acht kinderen die vier slaapkamers en twee badkamers deelden. Het was altijd te druk in mijn huis, kinderen vochten, huilden, schreeuwden, dus ik zou vertrekken wanneer ik maar kon. En op een dag belandde ik op het vliegveld. Ik nam een vliegles, en ik was verslaafd. Er gaat niets boven het land dat wegvalt en niets dan de blauwe lucht voor je om je het gevoel te geven dat de wereld zojuist groter is geworden. ” Hij pauzeerde. “We zijn nogal een stel. Ik heb de grote blauwe lucht nodig en jij hebt de grote blauwe zee nodig.”

Ze glimlachte. “Blijkbaar zijn we geen van beiden zo goed op het land.”

“Misschien kunnen we samen goed zijn”, stelde hij voor.

Ze lachte. “Je mist toch geen kans?”

Hij dronk zijn drankje op toen stond op. “Ik blijf in de huisjes. Nummer negen. De deur staat open, Ria.”

“Ik kom niet.” Ze wenste dat haar woorden een beetje sterker waren, een beetje krachtiger.

“Dan zal ik teleurgesteld zijn. Ik heb de kus van de zeemeermin afgewezen, omdat ik die van jou wil.”

” Nog een goede lijn. Je zit er vol mee. “

” Ik ben geen speler. “

” Je hebt me absoluut geen reden gegeven om dat te geloven. “

“Ik weet het,” gaf hij toe. “Je zult me waarschijnlijk niet geloven, maar ik heb dit al een tijdje niet meer gedaan.”

“Dus, waarom ik?”

“Je hebt een slimme mond en je bent ontzettend sexy. Ik zou je graag zien met je haar los. Ik zou je graag laten zien hoe goed we samen kunnen zijn. ”

Zijn hese toon deed opnieuw een rilling over haar rug gaan. “Hoe weet je dat we goed zouden zijn? Je kent me helemaal niet,” zei ze, terwijl ze probeerde een sterke verdediging tegen zijn charme te behouden. “We zijn vreemden.”

“For nu. Maar wat is een betere manier om over elkaar te leren? “

” Ik ben niet op zoek naar problemen. “

” Er is een licht in je ogen dat zegt dat dat precies is wat je ‘zoekt. ”

Ze hield haar adem in, denkend dat hij daar wel gelijk in had.

Drew hield zijn hoofd schuin en liep weg.

Ze keek naar hem de hele weg naar de uitgang. Toen de deur achter hem dichtging, slaakte ze een zucht en vroeg zich af hoe ze hem mogelijk al kon missen.

Hij was gewoon een andere jongen – alleen was hij dat niet, en ze begreep niet waarom.

Misschien was het de ernst die achter zijn glimlach schuilging. Hij was niet zoals de meeste jongens die haar sloegen. Die die ze aankon. Ze wist dat ze door zouden gaan naar de volgende vrouw voordat ze klaar was met nee zeggen. Maar Drew was vertrokken. Hij had zijn uitnodiging afgewezen en liep de deur uit.

Hij zou op haar wachten. Hij was er vrij zeker van dat ze zou komen opdagen, maar hij zou lang wachten.

Ze richtte haar aandacht weer op haar werk. Het volgende uur schonk ze drankjes, pakte lege glazen en keek toe hoe de minuten tikken. Kort voor het sluiten vertrok Drew’s vriend met twee vrouwen aan weerszijden. Blijkbaar zou hij vanavond niet alleen zijn.

Om twee uur ’s nachts veegde ze de bar schoon en sloot de kassa af. Ze wenste Martin welterusten en liep naar buiten, de geur van bloemen en zee overal om haar heen. Ze zweeg even en haalde een diepe zucht van zoete en zoute lucht in. De hitte van de nacht weergalmde de hartstochtelijke behoefte die door haar lichaam brandde, een behoefte die werd aangestoken door de sexy glimlach van een vreemde.

Ze woonde in een gemeubileerd huurhuis op drie blokken van het resort. Het huisje waar Drew verbleef was maar honderd meter verderop.

Besluiteloosheid deed haar een minuut aarzelen. Ze had niet gelogen toen ze tegen Drew zei dat ze niet van afspraken hield, maar vanavond voelde ze zich rusteloos en roekeloos. Ze ging toch niet slapen. Ze maakte zich te veel zorgen over de ochtend en de realiteit van wat ze ging doen.

Binnen zes uur zou ze dood kunnen zijn.

Ze was geen pessimist, alleen een realist.

Misschien zou ze die uren moeten besteden aan iets dat haar gelukkig zou maken, iets dat ze nooit heeft gedaan.Het was erg lang geleden dat ze iets anders had bedacht dan het plan, het doel. Niets anders deed er toe dan de belofte nakomen die ze haar zus had gedaan. Maar vanavond had Drew haar eraan herinnerd dat ze een vrouw was, en dat ze eenzaam en bang, uitdagend en vastberaden was – allemaal tegelijk.

Het was de slechtst mogelijke tijd om met iemand om te gaan.

Aan de andere kant…

Ze trok de band uit haar haar en liet de lange golven losjes om haar schouders stromen. Toen liep ze het pad af naar de huisjes, haar zenuwen tintelden en krimpden bij elke stap.

Ze klopte op zijn deur, draaide aan de knop en stapte naar binnen. Het huisje was één grote kamer, een kleine zithoek en een kingsize bed.

Drew zat op de bank. Hij las een boek toen ze binnenkwam. Het zag eruit als een soort mysterieroman. Het was stom, maar de aanblik van dat boek duwde haar over de rand. Ze had altijd al ontdekt dat intelligentie een opwinding was, en deze man was slim, misschien te slim. Tot dusver had hij haar behoorlijk nauwkeurig gelezen.

Maar in veel opzichten hield ze van zijn eerlijkheid. Hij had de toon niet gezet met kaarsen. Er was geen verkoelende wijn of champagne. Hij probeerde haar niet te verleiden. Hij wachtte gewoon …

Even later legde hij het boek neer en stond op, terwijl zijn blik de hare ontmoette. Toen liep hij langzaam naar haar toe. Hij probeerde haar niet aan te raken of te kussen. Hij keek haar gewoon aan met zijn schimmige, donkere ogen, en ze voelde een ongelooflijke aantrekkingskracht. Al haar zenuwuiteinden tintelden. Er was elektriciteit tussen hen – een donkere, gevaarlijke aantrekkingskracht.

“Ik ben blij dat je gekomen bent, Ria. Waarom ben je?”

Zo’n simpele vraag – zo’n ingewikkeld antwoord Ze nam genoegen met de fundamentele waarheid. “Ik wil jou.”

Het vuur in zijn ogen laaide op. Hij legde zijn handen op haar middel. “Ik ken het gevoel.”

“Voor vanavond,” voegde ze eraan toe. “Dat is alles wat ik je kan geven. Ik wil dat je precies weet waar ik aan toe ben.”

“Het enige waar ik om geef is dat je hier voor me staat. Je bent mooi, Ria. En ik wil jou ook. ”

Haar maag kromp ineen bij het verlangen in zijn blik. En toen was hij klaar met zoeken. Hij trok haar binnen voor een kus.

Hij smaakte net zo bedwelmend als de wodka die ze hem had geserveerd, en hij kuste als een man die in lange tijd geen vrouw meer had gehad. Ze ontmoette zijn veeleisende mond met hetzelfde gevoel van urgentie en behoefte.

Een deel van haar riep om voorzichtigheid, maar ze kon niet meer naar die stem luisteren. Een paar uur lang zou ze gewoon een vrouw zijn, de vrouw die ze vroeger was, de vrouw die ze ooit weer hoopte te zijn.

Ze wisten niets van elkaar, en toch was er een verband tussen hen die veel dieper gingen dan de aanraking van hun mond. Iets in haar herkende iets in hem. Wat dat was, ze had geen idee.

Maar ze wilde niet analyseren of zich zorgen maken. Dat is alles wat ze de afgelopen maanden heeft gedaan. Ze wilde zichzelf gewoon verliezen in Drew, een vrouw zonder verleden zijn, om dat ongrijpbare moment van volledige en totale vrijheid te bereiken. Omdat er over een paar uur een goede kans was, zou haar toekomst ook voorbij zijn.

* * *

Drew werd net voor zonsopgang wakker met het gevoel van een warme bries die aankwam door het open raam en het geluid van de zingende vogels in de bomen buiten. Voor het eerst sinds lange tijd sliep hij in een droomloze slaap. De nachtmerries van de afgelopen acht jaar waren in zijn hoofd verdwenen. Er waren geen explosies, bloederige scènes, geschreeuw van pijn en angst – geen afschuw of verdriet meer.

In plaats daarvan voelde hij een wazig, gelukkig gevoel, alsof alles plotseling in orde was met de wereld. Hij was volledig ontspannen met een gemak dat kwam na geweldige seks en een harde, diepe slaap. Hij wilde bijna niet wakker worden, de dag tegemoet treden, nadenken over de beslissingen die hij had genomen met betrekking tot zijn verleden en zijn toekomst. Hij wilde gewoon op deze warme, prachtige plek blijven, de plek die Ria had gecreëerd.

God! Wat een vrouw. Zo mooi met haar zijdeachtige blonde haar op schouderlengte, bruine ogen, verbrande neus en een mond die zojuist gemaakt is om te kussen. Ze had een licht in zijn leven gebracht, een schoonheid die hij al een tijdje niet meer had gezien. Ze was gepassioneerd, genereus en leuk geweest. Ze hadden niet alleen de liefde bedreven; ze hadden gelachen en gepraat, en het geluid van haar stem had hem opgewarmd.

Hij was naar het eiland gekomen om te ontspannen, op te laden, om zijn glimlach weer op te zoeken, en hij ‘ had het in haar armen gevonden. Ze had naar oranjebloesem geroken, naar de bloemen die zijn huisje aan het strand omringden, en hij had het gevoel gehad dat hij haar geur voor altijd zou kunnen inademen, en dat zou niet lang genoeg zijn.

Die gedachte schokte hem. wakker. Hij dacht niet aan vrouwen in termen van voor altijd. Alleen zichzelf zorgen maken was een stuk gemakkelijker dan zorgen te maken over iemand anders. Maar dat betekende niet dat hij niet kon genieten van de tijd die ze samen hadden.

Hij rolde op zijn zij en reikte naar de zachte rondingen die hij het grootste deel van de nacht had verkend.

Ria was er niet.

Hij ging abrupt rechtop zitten en besefte hoe stil het huisje was.De badkamer was leeg en terwijl zijn kleren nog op de grond lagen, waren die van Ria verdwenen. Er was geen teken van haar witte korte broek of roze tanktop. Geen spoor van de kanten roze beha en bijpassende string die hij een paar uur eerder van haar lichaam had afgepeld.

Hij voelde een golf van teleurstelling. Hij ging vanmiddag weg, maar hij had gedacht dat ze nog een paar uurtjes samen zouden hebben. Hij wilde meer over haar weten. Hij wilde met haar praten, in ieder geval om gedag te zeggen. Wat een vreemd gevoel was dat. Hij was gewend om als eerste te vertrekken, om de ochtend na gesprekken te vermijden, maar deze keer had Ria hem tegen de deur geslagen, en dat beviel hem niet.

Hij liet zich weer tegen de kussens zakken en staarde naar het plafond. Herinneringen aan de avond ervoor flitsten door zijn hoofd. De hitte tussen hen had de hele nacht gebrand. Het was lang geleden dat hij zich had gevoeld – weggevaagd. Hij was altijd iemand geweest die te veel dacht, te veel analyseerde, maar gisteravond had zijn lichaam het volledig overgenomen. Hij had tot nu toe niet nagedacht over wat er zou gebeuren.

Nu was het duidelijk dat er niets zou gebeuren. Ria was weg. Daar zou hij blij mee moeten zijn. Geen afscheid, geen rommelige emotionele scènes, geen beloftes om te bellen of contact te houden. Het was in feite de perfecte ochtend na een one night stand. Het enige probleem was dat hij nog niet wilde dat het voorbij was.

Hij hield zichzelf voor dat het op deze manier beter was. Hij begon dinsdag aan zijn nieuwe baan, een baan duizenden kilometers verwijderd van dit eiland. De volgende fase van zijn leven stond op het punt te beginnen, en hij moest vooruit kijken in plaats van achteruit.

Hij stond op, liep naar de badkamer en nam een lange douche in een poging Ria uit zijn hoofd. Maar terwijl hij zich inzepen, kon hij alleen maar denken aan de manier waarop ze hem aanraakte, hem kuste, naar hem glimlachte en zijn naam riep terwijl ze samen een climax bereikten.

Verdomme! Hij draaide de watertemperatuur naar koud en bleef onder de spray tot hij ijskoud was. Toen stapte hij uit de douche, droogde zich af en kleedde zich aan. Hij gooide de rest van zijn kleren in de plunjezak en keek rond in het huisje om er zeker van te zijn dat hij niets achterliet.

Hij kon het gevoel niet van zich afschudden dat wat hij achterliet, het was en de enige vrouw die zijn ziel had aangeraakt, en hij wist niet eens haar achternaam.

Zou hij gewoon weglopen?

De vraag liep rond in zijn hoofd.

Eindelijk kwam hij met een antwoord – nee.

Hij had een paar uur voordat zijn vliegtuig vertrok. Hij zou haar vinden, met haar praten, misschien haar telefoonnummer krijgen. Toen hij naar buiten liep, wachtte hij even, zich realiserend dat hij niet wist waar ze woonde, en de bar / het restaurant waar ze werkte ging pas rond lunchtijd open.

Toen herinnerde hij zich dat ze hem had verteld dat ze hem nam ’s ochtends een bootcharter uit. Hij voelde zich iets beter toen hij besefte dat ze vroeg was vertrokken om naar haar werk te gaan. Iemand in de jachthaven zou hem kunnen helpen haar te vinden, of hem in ieder geval vertellen wanneer ze terug zou zijn.

Het dok was maar een klein eindje lopen. Kleurrijke zeilboten en versleten vissersboten vulden de slippen. In de verte lag een enorm luxe jacht. Hij vroeg zich af van wie dat was – iemand met veel geld. Waarschijnlijk een van de mensen die in de herenhuizen op de bergtop woonden die hij de vorige dag tijdens het bodysurfen had opgemerkt. Het zou fijn zijn om genoeg geld te hebben om een huis op een eiland te hebben. Dat zag hij in zijn toekomst niet meer.

Bij de ingang van de pier stond een klein gebouw met een bord met de tekst Sea Charters.

Hij ging het gebouw binnen en liep naar de teller. Een jonge Spaanse man met een naamplaatje waarop Juan stond, begroette hem met een vriendelijke glimlach.

“Hola, Señor. Hoe kan ik u helpen?” Vroeg Juan.

“Ik ben op zoek naar een vrouw. Haar naam is Ria. Kent u haar? ”

” Si, “zei Juan met een knikje.” Ria is een mooie meid, erg populair bij de klanten. “

” Weet je wanneer ze Kom ik terug? ”

Juan wierp een blik op de grote kalender op het aanrecht. ‘Een paar uur. Ik heb andere gidsen beschikbaar als je erop uit wilt gaan. “

” Nee, “zei hij, terwijl hij rusteloos met zijn vingers op het aanrecht tikte.

Dus dat was dat. Ria was weg op de oceaan en zou waarschijnlijk niet terug zijn voordat hij zijn vliegtuig moest halen.

“Wil je dat ik haar een bericht voor je geef?” Vroeg Juan met een merkwaardige glans in zijn ogen.

Drew dacht daar even over na en schudde toen zijn hoofd. Wat was hij aan het doen? Het was een hook-up. Dat is alles. Hij moest het zo laten.

“Nee, bedankt.”

Toen hij het kantoor verliet, verlichtte een donderende dreun de lucht, die de grond onder zijn voeten deed schommelen. Hij hoorde een snik van een groep toeristen op de pier. Toen ging de deur achter hem open en Juan snelde naar buiten. Samen keken ze naar de zee. Over de bocht van de nabijgelegen heuvel konden ze rook naar de lucht zien vliegen.

“Wat was dat?” Vroeg Drew.

“Ik weet het niet,” zei Juan. Hij rende de pier af naar het kantoor van de havenmeester en Drew besloot te volgen.

Een menigte mensen verzamelde zich buiten het kantoor.Er gingen geruchten rond, allemaal gecentreerd rond een bootexplosie.

Drew’s maag draaide zich om. Het was gek om te denken dat de explosie iets met Ria te maken had, maar hij had een heel slecht gevoel in zijn buik.

“Juan, ik ben van gedachten veranderd,” zei hij. “Ik moet huur een boot. ”

De andere man keek terughoudend. “Het is beter om te wachten. We moeten uit de buurt blijven.”

“Ik zoek en reddingswerk voor de Amerikaanse kustwacht.” Hij haalde zijn portemonnee tevoorschijn en al het geld dat hij had. “Ik heb een boot nodig.”

Juan’s hebzucht won het. “Ik neem je mee.”

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *