Robert Millikan, per intero Robert Andrews Millikan, (nato il 22 marzo 1868, Morrison, Illinois, USA – è morto il 19 dicembre 1953, San Marino, California ), Fisico americano insignito del Premio Nobel per la fisica nel 1923 per i suoi studi sulla carica elettronica elementare e sull’effetto fotoelettrico.

Millikan si laureò all’Oberlin College (Oberlin, Ohio) nel 1891 e ottenne un dottorato presso Columbia University nel 1895. Nel 1896 divenne assistente presso l’Università di Chicago, dove divenne professore ordinario nel 1910. Durante il suo periodo a Chicago come assistente professore, scrisse per studenti delle scuole superiori e universitari diversi libri di testo di fisica che entrarono uso diffuso.

Nel 1909 Millikan iniziò una serie di esperimenti per determinare la carica elettrica trasportata da un singolo elettrone. Iniziò misurando il percorso delle goccioline d’acqua cariche in un campo elettrico. I risultati hanno suggerito che la carica sulle goccioline è un multiplo della carica elettrica elementare, ma l’esperimento non è stato abbastanza accurato da essere convincente. Ottenne risultati più precisi nel 1910 con il suo famoso esperimento di goccia d’olio in cui sostituì l’acqua (che tendeva ad evaporare troppo velocemente) con l’olio. Millikan variava la tensione elettrica tra due piastre metalliche mentre una goccia d’olio cadeva tra di loro finché la goccia non smetteva di cadere. Quando la goccia era stazionaria, la forza di gravità verso il basso sulla goccia era uguale alla forza elettrica verso l’alto sulle cariche nella goccia, quindi Millikan poteva misurare la carica della goccia.

Millikan oil-drop experiment

Robert Millikan “s oil-drop experiment. confrontando la forza elettrica applicata con i cambiamenti nel movimento delle gocce d’olio, è stato in grado di determinare la carica elettrica su ogni goccia. Ha scoperto che tutte le gocce avevano cariche che erano semplici multipli di un singolo numero, la carica fondamentale dell’elettrone .

Encyclopædia Britannica, Inc.

Nel 1916 intraprese con analoga abilità la verifica sperimentale del equazione introdotta da Albert Einstein nel 1905 per descrivere l’effetto fotoelettrico, in cui gli elettroni vengono espulsi da una piastra metallica quando la luce cade su di essa. L’effetto fotoelettrico aveva lasciato perplessi i fisici ists, ma Einstein descrisse l’energia dell’elettrone espulso come uguale a hf – φ, dove h è la costante di Planck, f è la frequenza della luce e φ è una proprietà del metallo chiamata funzione di lavoro. La descrizione di Einstein dell’effetto fotoelettrico come fenomeno quantistico era controversa, ma le misurazioni di Millikan hanno dimostrato la teoria di Einstein e ottenuto un valore accurato della costante di Planck. Quando gli Stati Uniti entrarono nella prima guerra mondiale nel 1917, divenne vice presidente del Consiglio nazionale delle ricerche a Washington, DC, dove aiutò gli scienziati ad applicare le loro ricerche allo sforzo bellico. Tornò a Chicago nel 1919.

Ottieni un abbonamento a Britannica Premium e accedi a contenuti esclusivi. Iscriviti ora

Nel 1921 Millikan lasciò l’Università di Chicago per diventare direttore del Norman Bridge Laboratory of Physics presso il California Institute of Technology (Caltech) a Pasadena. Lì ha intrapreso uno studio approfondito della radiazione che il fisico Victor Hess aveva rilevato proveniente dallo spazio. Millikan ha dimostrato che questa radiazione è davvero di origine extraterrestre e l’ha chiamata “raggi cosmici”. In qualità di presidente del consiglio esecutivo di Caltech dal 1921 fino al suo pensionamento nel 1945, Millikan ha trasformato quella scuola in uno dei principali istituti di ricerca negli Stati Uniti.

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *