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La prima competizione internazionale organizzata che coinvolge gli sport invernali è stata introdotta in soli cinque anni dopo la nascita delle Olimpiadi moderne nel 1896. Conosciuta come i Giochi Nordici, questa competizione includeva atleti prevalentemente dai paesi nordici (come Norvegia e Svezia). Si è tenuto otto volte tra il 1901 e il 1926, con la capitale svedese di Stoccolma che ha ospitato tutti tranne una volta. Il pattinaggio di figura fu incluso per la prima volta alle Olimpiadi nei Giochi estivi di Londra del 1908, sebbene la competizione di pattinaggio non si tenne effettivamente fino a ottobre, circa tre mesi dopo la fine degli altri eventi.

Nel 1911 un membro del Comitato Olimpico Internazionale (CIO) suggerì che la Svezia dovesse includere gli sport invernali nelle Olimpiadi del 1912 a Stoccolma o organizzare un’Olimpiade invernale separata nello stesso anno. Preoccupata che una mossa del genere possa mettere a repentaglio i Giochi nordici, la Svezia ha rifiutato. La Germania ha sostenuto i piani per organizzare una competizione di eventi invernali all’inizio del 1916 come parte dei Giochi Olimpici programmati per Berlino nello stesso anno. Tuttavia, lo scoppio della prima guerra mondiale nel 1914 causò la cancellazione delle Olimpiadi di Berlino e rese discutibile la questione dei Giochi olimpici invernali. Nonostante le continue proteste dei paesi nordici, gli sport invernali tornarono alle Olimpiadi per i Giochi del 1920 ad Anversa, in Belgio, dove furono assegnate medaglie nel pattinaggio artistico e nell’hockey su ghiaccio.

Due anni dopo fu raggiunto un accordo per festeggiare una settimana internazionale degli sport invernali approvata dal CIO. Tenutosi a Chamonix, in Francia, nel 1924, l’evento fu un enorme successo. La Norvegia è in testa alla classifica con un totale di 17 medaglie ei paesi nordici, che complessivamente hanno conquistato 30 delle 49 medaglie assegnate, hanno abbandonato le loro precedenti obiezioni. L’anno successivo il CIO ha modificato la sua carta per creare Olimpiadi invernali separate. I Giochi organizzati a St. Moritz, in Svizzera, nel 1928 furono formalmente designati le seconde Olimpiadi invernali.

Dal 1928 i Giochi invernali si tennero ogni quattro anni nello stesso anno solare dei Giochi estivi. Alla fine, tuttavia, i costi crescenti e le complicazioni logistiche delle Olimpiadi hanno spinto i funzionari del CIO a modificare il programma. Solo due anni separarono le Olimpiadi invernali del 1992 ad Albertville, in Francia, e le Olimpiadi del 1994 a Lillehammer, in Norvegia. Da quel momento in poi, i Giochi invernali ed estivi si sono svolti ciascuno a intervalli di quattro anni, alternando anni pari.

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