Le Gimnosperme sono un gruppo di piante legnose e vascolari con semi ma senza fiori o frutti. I semi delle piante di gimnosperme si trovano esposti su coni piuttosto che racchiusi in un frutto come sono con le piante di angiosperme.

Le gimnosperme possono crescere in strutture magnifiche e sono gli organismi più grandi, più alti e più antichi sulla Terra. All’interno del clade gimnosperma, ci sono 4 gruppi di alberi; gingko, gnetophyta, cicadee e il gruppo più grande e diversificato: le conifere.

Le gimnosperme sono state per lungo tempo le piante dominanti sulla Terra ma sono state rovesciate dall’evoluzione e diversificazione delle angiosperme. Le conifere, tuttavia, dominano ancora in ambienti freddi e secchi, poiché una copertura cerosa (cuticola) sulle loro foglie aghiformi consente loro di sopravvivere in condizioni più estreme rispetto alle angiosperme. Questo è il motivo per cui i pini tendono a diventare più comuni verso i poli e ad altitudini più elevate dove le temperature diventano più fredde.

Le conifere sono un magnifico gruppo di piante di gimnosperme che producono semi senza frutta o fiori. Includono alcuni alberi incredibili come le sequoie giganti del Nord America che possono raggiungere un’altezza di oltre 110 m.

I gingko sono piante legnose e non fiorite . Solo una specie solitaria, il Ginkgo biloba, rimane sulla Terra e si trova naturalmente in una piccola area della Cina, ma è stata diffusa dall’uomo.

Le Cicadee sono un piccolo gruppo di circa 250 specie di alberi e arbusti di gimnosperme. Spesso hanno un aspetto simile alle palme con steli senza rami e una corona di foglie in cima all’albero, ma non sono affatto strettamente imparentate con le palme.

I pini sono alcune delle piante più conosciute in tutto il mondo. Possiedono un’enorme importanza economica attraverso il commercio del legname e sono facilmente identificabili grazie alla loro caratteristica forma di crescita a forma di cono e alle foglie aghiformi.

Le gnetofite sono uno strano gruppo di piante. Includono circa 70 specie di gimnosperme che presentano ciascuna una serie di caratteristiche di fioritura e sono potenzialmente i predecessori di tutte le piante di angiosperme.

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