Descrizione
Ubicazione e descrizione generale
Questa ecoregione si trova in varie proporzioni sulle Isole Sottovento dei Caraibi ed è caratterizzata da aspre montagne vulcaniche coperto di foresta tropicale umida. Nello specifico, questa ecoregione copre circa l’85% delle Basse Terre della Guadalupa, le parti centrali e montuose di Montserrat, St. Kitts e Nevis, le piccole porzioni meridionali di Antigua e le parti occidentali delle Isole Vergini americane e britanniche.

Tecnicamente, le Isole Sottovento si trovano a nord delle Isole Sopravento e si estendono appena ad est delle Isole Vergini tra le latitudini da 15 ° 45 “N a 18 ° 35” N e le longitudini da 61 ° 45 “O a 63 ° 20” O ( Rand McNally 1988). Questa ecoregione è delineata più a est per includere gli Stati Uniti e le Isole Vergini britanniche. Tutte le Isole Sottovento si trovano all’interno della fascia degli alisei con conseguente clima subtropicale. Le isole con sollievo sufficiente ricevono piogge adeguate, ma quelle con una topografia più attenuata tendono ad essere da secche a semi-aride. La pista principale degli uragani attraversa queste isole.

Le Isole Leeward mostrano due cinture geologicamente distinte (Fink e Fairbridge 1975). L’isola di Guadalupa segna l’estremità meridionale delle due cinture e incarna le caratteristiche di entrambe. La Guadalupa è composta da due parti distinte. La metà orientale della Guadalupa si chiama Grande Terre ed è composta interamente da pietra calcarea sovrastante i più antichi vulcani andesitici e dacitici (Dononvan & Jackson 1994). Basse Terre, la metà occidentale, è dominata dal Soufriere, un vulcano attivo alto 1.467 metri. La cintura interna o arco di isole è di origine vulcanica e tende ad avere una topografia più alta e più aspra. Questi includono Monserrat, Nevis, St. Christopher, St. Eustatius e Saba. Flussi andesitici, unità piroclastiche e vulcanoclastiche di età recente fino all’Eocene dominano questa cintura. Questi vulcanici sono intercalati con calcari del Pliocene e del Pleistocene su alcune isole, in particolare su Sant’Eustazio, San Cristoforo e Monserrat. Il calcare formale o oolitico è alla base delle isole rimanenti nella fascia esterna o arco di isole comprese le isole al largo della Guadalupa di Marie Galante e Desirade, Antigua, Barbuda, St. Barthelemy, St Martin e Anguilla (Donovan & Jackson 1994).

I Caraibi sono un’importante regione biologica grazie alla sua ricca vegetazione e al gran numero di piante endemiche. Le Indie occidentali hanno circa 200 generi endemici; la più grande Wallenia ne ha 30 specie mentre altri 6 generi ne hanno 10 o più. I generi più grandi (Bontia, Spathelia, Lagetta e Catesbaea) sono più o meno ampiamente distribuiti nell’arcipelago (Stoffers 1993). Le foreste umide di questa ecoregione sono principalmente un’associazione di Miconia e Clusia spp. Dove relativamente indisturbato, il gommier (Dacroydes excelsa) è la specie principale, con un sottobosco di gommier e palme rigeneranti. Altre caratteristiche delle foreste oltre i 600 m includono numerose palme (spesso la palma da cavolo di montagna, Euterpe globo sa) che possono costituire oltre il 60 per cento del raccolto totale (CCA 1991). Beard (1949) ha notato una sorprendente mancanza di foresta pluviale ben sviluppata in alcune di queste Isole Sottovento. Ciò è stato attribuito a periodici danni al supporto causati dal passaggio di uragani che causano la rottura e la successiva biforcazione di alberi esemplari più grandi. La copertura forestale irregolare risultante consente alla luce aggiuntiva di penetrare e incoraggia la crescita di specie avventizie o di seconda crescita che potrebbero non far parte del tipo di foresta del climax. L’effetto delle tempeste è senza dubbio un impatto che modella continuamente la copertura forestale e mantiene gran parte della foresta in una condizione pre-climax.

Caratteristiche della biodiversità
Le Isole Sottovento sono simili ad altre isole caraibiche in quanto un grado relativamente alto di endemismo insulare. La quantità di diversità e il numero di endemie insulari nelle Piccole Antille è correlata alle dimensioni dell’isola, alla diversità dell’habitat e alla distanza dalla terraferma o da un’altra isola. Pertanto, le isole più grandi dalla Guadalupa e dal sud alle isole Windward hanno una diversità relativamente elevata e un grado più elevato di flora e fauna endemiche.

I pipistrelli sono il mammifero più comune di questa ecoregione. Sono segnalate dieci specie dalla Guadalupa, di cui Eptesicus guadeloupensis e Sturnira thomasi sono endemiche dell’isola (Johnson 1988). La Guadalupa ospita anche l’endemico Racoon Guadeloupe (Procyon minor) che risiede nella foresta pluviale sopra i 300 me nelle aree di mangrovie (Putney 1980). Le introduzioni di mammiferi si sono verificate periodicamente in questa regione e includono specie come agouti (Dasyprocta agouti), daini (Dama dama) per fornire selvaggina (Pregill et al.1988), la mangusta indiana (Herpestes auropunctatus) e l’importazione involontaria di ratti ( Rattus rattus, R. norvegicus). Non ci sono roditori endemici rimasti nelle Piccole Antille (Woods 1985).

Le foreste di questa ecoregione sono importanti per un certo numero di specie aviarie ed erpetologiche endemiche regionali e insulari. A causa delle piccole dimensioni di queste foreste, la continua pressione derivante dalla crescita della popolazione umana, dall’espansione dell’agricoltura e da una crescita significativa del turismo influirà in modo significativo sul modo in cui un habitat idoneo viene preservato.

Stato attuale
Misure di conservazione in questa foresta l’ecoregione varia notevolmente da isola a isola. Sulle piccole St. Kitts e Nevis non ci sono santuari della fauna selvatica, aree protette della fauna selvatica, ufficiali della fauna selvatica o programmi di gestione delle risorse per la fauna selvatica (CCA 1991). Allo stesso modo, a Montserrat, non esiste una legislazione sostanziale per stabilire e gestire aree naturali per la conservazione della fauna e della flora, né per la dichiarazione di parchi terrestri o marini (Butler 1991). Né esiste un’organizzazione governativa con responsabilità per la conservazione della fauna selvatica, sebbene il progetto di ordinanza sulle foreste e la fauna selvatica preveda che una divisione forestale e faunistica sia responsabile della gestione e della fauna selvatica. Al contrario, la Guadalupa ha diverse aree protette stabilite, ad esempio, il Parco Naturale di Basse Terre, il Parco Nazionale della Guadalupa, Beaujendre e Pitons du Nord. Nel 1986 Basse-Terre aveva ancora una foresta pluviale incontaminata e una foresta pluviale montana inferiore (Davis et al. 1986). Nel 1977 si stima che boschi e foreste occupassero 70.000 ettari (Anon. 1979, Portecop 1984). La Guadalupa, in quanto dipartimento francese d’oltremare, ha la stessa legislazione della Francia che si applica alla creazione di parchi e riserve nazionali. La Direction de la Protection de la Nature è responsabile della regolamentazione della caccia, della conduzione di ricerche sulla fauna e della flora e dell’amministrazione di parchi e riserve (Johnson 1988).

Ampie porzioni occidentali di ciascuna delle Isole Vergini americane sono comprese da questa ecoregione forestale. Il 19% (6.623 ha) della superficie totale è considerato un’area protetta. Le aree protette includono la Riserva della Biosfera delle Isole Vergini che ha prodotto un numero significativo di studi scientifici sulla flora e la fauna locali. Attualmente, i parchi terrestri delle Isole Vergini Britanniche (BVI) coprono il 2,1% della superficie terrestre. Il piano del sistema dei parchi BVI ha cercato di definire un sistema di parchi e aree protette che incorporasse i parchi esistenti in un sistema più ampio di unità ecologiche complete, al fine di preservare le aree più importanti del patrimonio naturale e culturale. Sono stati proposti dodici parchi aggiuntivi, ma nessuno di questi è stato ancora dichiarato. Ciò è in parte dovuto all’approccio adottato nelle BVI di preparare piani di gestione e rafforzare le istituzioni prima della dichiarazione del parco.

Tipi e gravità delle minacce
Le minacce a questa ecoregione sono simili per la maggior parte dei Leeward Isole. Margetson (1984) ha identificato tre principali problemi di conservazione a Montserrat che possono essere applicati ad altre foreste simili in questa ecoregione. Includono la necessità di conservare le risorse: basso input tecnico e finanziario nell’uso delle risorse; deforestazione e sfruttamento eccessivo delle risorse ittiche; conflitto tra esigenze individuali e nazionali e esigenze di conservazione. Un’ulteriore preoccupazione è la mancanza di una politica governativa coordinata sulla conservazione.

Le minacce specifiche per la flora e la fauna includono lo sviluppo agricolo, l’alterazione del territorio associata all’estrazione mineraria, la perdita di alberi per la combustione del carbone, le infrastrutture per accogliere l’aumento della popolazione e il turismo, e ha introdotto animali e piante. La piccola massa di terra delle Isole Leeward minori significa che qualsiasi futuro sistema di parchi e aree protette sarà costituito da piccole “isole” probabilmente isolate di habitat più o meno “naturali” circondate da una matrice di usi del suolo più intensivi. Se mantenute in gran parte come vegetazione “nativa”, tali riserve potrebbero includere un’area sufficiente per proteggere specie più piccole di fauna selvatica che potrebbero richiedere quel particolare tipo di habitat, ma ciò dipende dalle caratteristiche delle singole specie.

Giustificazione della delineazione dell’ecoregione
Le foreste umide delle Isole Leeward sono state classificate raggruppando le seguenti zone di vita terrestre umide per ogni singola isola, designate dal CCA Preliminary Data Atlases (1980): foresta umida, foresta pluviale e foresta pluviale. Piccole isole con una copertura forestale umida minima (es. Saba) sono state ammassate con la copertura vegetale dominante per mantenere lo schema di classificazione su larga scala.

Beard, J. 1949. La vegetazione naturale di Sopravento e Sottovento Isole. Oxford: Clarendon Press.

Butler, P. 1991. Fare una mossa a Montserrat. Philadelphia: Rare Center.

Caribbean Conservation Association (CCA). 1991. St. Kitts e Nevis: profilo ambientale. St. Michael, Barbados.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: Virgin Gorda, Preliminary Data Atlas.Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: Anegada, Preliminary Data Atlas. Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: Saint Barthélemy, Preliminary Data Atlas. Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: Saint Martin, Preliminary Data Atlas. Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: Saba, Preliminary Data Atlas. Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: Anguilla, Preliminary Data Atlas. Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: St. Eustasius, Preliminary Data Atlas. Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: Montserrat, Preliminary Data Atlas. Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: Tortola, Preliminary Data Atlas. Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: St. Kitts, Preliminary Data Atlas. Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: Barbuda, Preliminary Data Atlas. Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: Nevis, Preliminary Data Atlas. Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: Guadalupa, Preliminary Data Atlas. Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Caribbean Conservation Association. 1980. Indagine sulle priorità di conservazione nelle Piccole Antille: Antigua, Preliminary Data Atlas. Programma di gestione dell’area naturale dei Caraibi orientali, Caribbean Conservation Association, Università del Michigan e Nazioni Unite.

Lacereda, L.D. 1994. Conservazione e utilizzo sostenibile delle foreste di mangrovie nelle regioni dell’America Latina e dell’Africa. Parte 1, America Latina. Rapporti tecnici sugli ecosistemi di mangrovie. Vol. 2. Società internazionale per gli ecosistemi di mangrovie. Organizzazione internazionale del legno tropicale.

Rand McNally. 1988. Atlante mondiale delle nazioni. New York: Rand McNally

Preparato da: Sean Armstrong
Revisionato da: In corso

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