Gli Echidna, chiamati anche formichieri spinosi, sono contraddizioni ambulanti. Sono mammiferi, ma depongono le uova. Sono spesso classificati come a becco lungo o tipo, ma non hanno affatto becco, nel senso tradizionale; hanno nasi carnosi che possono essere sul lato lungo o piuttosto corto. Non sembrano davvero veri formichieri (Myrmecophaga tridactyla), e non sono strettamente imparentati con loro. Sono spinosi, però; i loro corpi sono ricoperti di aculei cavi e senza ardiglione.

Gli echidna sono monotremi, mammiferi che depongono le uova. L’unico altro monotrema vivente è l’ornitorinco.

Taglia

L’echidna può crescere da 35,5 a 76 cm (14-30 pollici) di lunghezza e pesare da 5,5 a 22 libbre. (Da 2,5 a 10 chilogrammi), secondo lo zoo di San Diego. Le loro spine possono crescere fino a 2 pollici (5 cm) di lunghezza.

Speroni

Sia l’ornitorinco maschio che l’echidna maschio hanno speroni sulle zampe posteriori, ma gli animali usano i loro speroni per ragioni drasticamente diverse. Gli ornitorinchi maschi usano i loro speroni come un’arma velenosa per aiutarli a competere contro altri maschi durante la stagione riproduttiva. Al contrario, gli echidna maschi secernono una sostanza lattiginosa dai loro speroni durante la stagione riproduttiva. Piuttosto che agire come un veleno, la sostanza echidna probabilmente serve come mezzo di comunicazione del profumo, uno studio del 2013 sulla rivista PLOS ONE ha scoperto.

Il trucco genetico dell’echidna codifica per quattro peptidi che sono anche trovato nel veleno di ornitorinco, i ricercatori hanno scoperto. Ma questi geni non sono altamente espressi nell’echidna, indicando “che sono i resti della storia evolutiva della ghiandola del veleno ancestrale”, hanno scritto i ricercatori nello studio.

Habitat

Echidna si trovano solo in Australia e Nuova Guinea. Hanno la più ampia distribuzione di qualsiasi mammifero nativo in Australia e preferiscono prati alpini, foreste costiere e deserti interni, secondo allo zoo di San Diego.

Abitudini

Gli echidna sono animali molto solitari, ma non sono territoriali e sono disposti a condividere il loro raggio d’azione con altri della loro specie.

Sono attivi durante il giorno, ma nei mesi più caldi spesso diventano notturni per evitare il caldo. hanno una temperatura corporea di 89 gradi Fahrenheit (32 gradi Celsius) e un metabolismo molto lento. Si ritiene che questo sia uno dei motivi per cui vivono fino a 50 anni, secondo National Geographic.

Le echidna vanno in letargo durante i freddi mesi invernali nelle tane. Indipendentemente dal periodo dell’anno, possono entrare nel sonno REM solo quando hanno circa 77 F (25 C).

Dieta

Le ecidne non hanno denti e mangiano solo termiti, formiche e altri invertebrati del suolo. Amano particolarmente le larve di coleottero, secondo lo zoo australiano. I loro forti artigli li aiutano a rompere i tronchi aperti per arrivare alle termiti che raccolgono con le loro lunghe lingue, che possono raggiungere una lunghezza di 7 pollici (18 cm) quando sono estese.

Le echidne sono ricoperte di aculei vuoti. (Credito immagine: Jerry Dupree)

Prole

Gli echidna di solito si riproducono tra luglio e agosto. L’accoppiamento per gli echidna è piuttosto insolito. I maschi hanno peni a quattro teste e le femmine hanno un tratto riproduttivo a due rami. Solo due delle teste sono attive alla volta. Si pensa che le quattro teste aiutino i maschi a produrre più sperma e consentano loro di diventare più competitivi contro altri maschi.

A volte, durante l’ibernazione, un maschio entra nella tana di una femmina e si accoppia con lei mentre dorme. Può svegliarsi incinta e non sa nemmeno come sia diventata così, secondo il National Geographic.

Una femmina di solito depone un uovo alla volta. L’uovo va in una sacca sullo stomaco per incubare. Dopo sette-dieci giorni, il l’uovo è pronto per schiudersi, secondo l’Animal Diversity Web. Quando si schiude, un cucciolo di echidna, chiamato puggle, è lungo circa mezzo pollice (12 millimetri) e pesa 0,02 once o circa mezzo grammo. Il puggle rimane nella sua la borsa della madre per altre sei-otto settimane, che danno il tempo alle sue spine di indurirsi.

Puggle beve il latte della madre fino all’età di circa sette mesi. Non succhia i capezzoli, però. La madre secerne il latte attraverso le ghiandole e il bambino lecca il latte.

In cattività, gli echidna possono vivere fino a 50 anni e forse 45 anni in natura, sebbene non ci siano prove definitive della durata della vita in natura.

Classificazione / tassonomia

Ecco la tassonomia di un echidna, secondo il Sistema informativo tassonomico integrato:

Regno: Animalia Sottoterra: Bilateria Infrakingdom: Deuterostomia Phylum: Chordata Subphylum: Vertebrata Infraphylum: Gnathostomata Superclasse: Tetrapoda Classe: Mammalia Sottoclasse: Prototheria Ordine: Monotremata Famiglia: Tachyglossidae Genere: Zaglossus e Tachyglossus Specie:

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  • Tachyglossus aculeatus (echidna dal becco corto)
  • Zaglossus attenboroughi (echidna dal becco lungo di Sir David)
  • Zaglossus bartoni (echidna dal becco lungo orientale)
  • Zaglossus bruijnii (echidna occidentale dal becco lungo, echidna della Nuova Guinea)
  • Stato di conservazione

    Secondo l’Unione internazionale per la conservazione della natura (IUCN), l’echidna dal becco lungo occidentale e l’echidna dal becco lungo di Sir David sono in pericolo di estinzione. L’echidna occidentale dal becco lungo potrebbe aver registrato un calo della popolazione dell’80% negli ultimi 45-50 anni. Nessuno può dire con certezza dell’echidna dal becco lungo di Sir David, però. La sua popolazione non è stata registrata dal 1961.

    Altri fatti

    Queste creature hanno un artiglio extra lungo sul secondo dito del piede che usano per pulire le loro spine.

    Sia gli echidna maschi che quelli femminili hanno una sacca sulla pancia.

    Echidna può sentire le vibrazioni attraverso il naso.

    Un echidna ha grandi fessure verticali appena dietro gli occhi per le orecchie. Hanno anche un udito estremamente buono.

    L’echidna dal becco lungo di Sir David prende il nome dal naturalista britannico Sir David Attenborough, secondo il San Diego Zoo.

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