Continua dall’alto … Il pancreas, il fegato e la cistifellea rilasciano le loro secrezioni digestive nel duodeno attraverso un orifizio noto come ampolla di Vater, che si trova all’incirca al centro del duodeno sul lato sinistro.

Le pareti del duodeno sono costituite da quattro strati di tessuto che sono coerenti con la struttura del resto del tratto gastrointestinale:

  • Lo strato più interno, la mucosa, riveste la superficie interna del duodeno ed è a contatto con il chimo che passa attraverso il lume intestinale. È costituito da semplice tessuto epiteliale colonnare con microvilli sulla sua superficie per aumentare la sua superficie e migliorare l’assorbimento dei nutrienti. Abbondanti ghiandole mucose secernono muco nel lume per lubrificare la parete intestinale e proteggerla dall’attrito e dal chimo acido.
  • Intorno allo strato di mucosa c’è la sottomucosa, uno strato di tessuto connettivo che sostiene gli altri strati di tessuto. Molti vasi sanguigni e nervi passano attraverso la sottomucosa, mentre le fibre proteiche conferiscono forza ed elasticità al duodeno.
  • Intorno alla sottomucosa si trova lo strato muscolare che contiene il tessuto muscolare liscio del duodeno. Le contrazioni dei muscoli mescolano il chimo e lo spingono attraverso il duodeno verso il resto dell’intestino tenue.
  • Infine, la sierosa è lo strato più esterno del duodeno che funge da pelle esterna dell’intestino. La membrana sierosa composta da un semplice epitelio squamoso fornisce una superficie liscia e liscia per prevenire l’attrito tra il duodeno e gli organi circostanti. La sierosa secerne anche fluido sieroso per ridurre ulteriormente l’attrito e mantenere umida la superficie del duodeno.

Dopo essere stato conservato e miscelato con acido cloridrico nello stomaco per circa 30-60 minuti, il chimo entra lentamente nel duodeno attraverso lo sfintere pilorico. Successivamente, le ghiandole di Brunner nella mucosa del duodeno secernono muco alcalino contenente un’alta concentrazione di ioni bicarbonato per neutralizzare l’acido cloridrico presente nel chimo. Questo muco alcalino protegge le pareti del duodeno e aiuta il chimo a raggiungere un pH favorevole alla digestione chimica nell’intestino tenue.

Una volta raggiunta l’ampolla di Vater al centro del duodeno, il chimo viene miscelato con la bile dal fegato e dalla cistifellea, nonché il succo pancreatico prodotto dal pancreas. Queste secrezioni completano il processo di digestione chimica iniziato nella bocca e nello stomaco rompendo le macromolecole complesse nelle loro unità di base. La bile prodotta nel fegato e immagazzinata nella cistifellea agisce come un emulsionante, rompendo i lipidi in globuli più piccoli per aumentare la loro superficie. Il succo pancreatico contiene molti enzimi per rompere i carboidrati, i lipidi, le proteine e gli acidi nucleici nelle loro subunità monomeriche. Ad esempio, la lipasi pancreatica rompe i trigliceridi, o grassi, in glicerolo e acidi grassi che possono essere assorbiti nel flusso sanguigno dalla parete intestinale. Queste secrezioni vengono accuratamente miscelate con il chimo dalle contrazioni del duodeno fino a quando tutto il materiale digeribile viene digerito chimicamente.

Onde lente di contrazione muscolare liscia note come peristalsi scorrono lungo il tratto gastrointestinale per spingere il chimo attraverso il duodeno. Ogni onda inizia dallo stomaco e spinge il chimo a breve distanza verso il digiuno. Ci vogliono molte contrazioni peristaltiche nel corso di un’ora perché il chimo attraversi l’intera lunghezza del duodeno. Piccole contrazioni regionali della parete intestinale, note come segmentazioni, aiutano a mescolare il chimo con le secrezioni digestive nel duodeno e ad aumentare il tasso di digestione. Le segmentazioni aumentano anche il contatto del chimo con le cellule della mucosa per aumentare l’assorbimento dei nutrienti attraverso la parete intestinale.

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