Le malattie zoonotiche, chiamate anche zoonosi, sono malattie causate da germi che vengono trasmessi tra animali e persone.

“In parole povere, una malattia zoonotica è quella che ha origine negli animali e può causare malattie negli esseri umani”, ha affermato Barbara Han, ecologa delle malattie presso il Cary Institute of Ecosystem Studies di New York.

Le malattie zoonotiche sono diffuse in tutto il mondo; possono essere causati da virus, batteri, parassiti o funghi e possono causare malattie lievi o gravi o morte. Gli esperti stimano che circa il 60% delle malattie infettive conosciute nelle persone possono essere trasmesse dagli animali e 3 nuove malattie su 4 nelle persone hanno origine negli animali, secondo i Centers for Disease Control and Prevention (CDC).

Come vengono trasmesse le malattie zoonotiche?

Il contatto diretto con gli animali è il modo più semplice per diffondere malattie dagli animali all’uomo, ad esempio accarezzando, maneggiando o venendo morsi o graffiati da un animale. Le persone che lavorano nell’industria del bestiame o nell’industria della cura degli animali (zoo o acquari, ad esempio) sono più suscettibili all’esposizione a malattie zoonotiche perché “sono spesso a diretto contatto con gli animali. Gli animali domestici possono anche essere una fonte diretta di esposizione, così come gli animali selvatici che entrano in contatto con i cacciatori.

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Trascorrere del tempo in aree in cui gli animali vivi può portare all’esposizione indiretta ad agenti zoonotici attraverso il contatto con l’acqua o superfici con cui sono entrati in contatto anche animali infetti. Alcuni germi zoonotici possono persino contaminare l’aria che respiriamo. Gli hantavirus, ad esempio, sono una famiglia di virus diffusi dai roditori , ma raramente attraverso il contatto diretto. Invece, i virus si diffondono più spesso in frammenti aerosolizzati della materia fecale infetta del roditore, ha detto Han a WordsSideKick.com. Ad esempio, le persone che spazzano via i loro capannoni dopo un lungo periodo di tempo possono inalare polvere contaminata da particelle fecali infette dai topi, ha detto.

Le malattie zoonotiche possono anche essere trasferite dagli animali all’uomo attraverso gli insetti che agiscono da “intermediario” o vettori per l’agente patogeno. Le zecche, ad esempio, trasferiscono agenti patogeni trasmessi dal sangue, come i batteri che causano la malattia di Lyme, da un animale infetto ad altri animali e umani, secondo la Global Lyme Alliance. Le zanzare e le pulci sono anche vettori comuni di malattie zoonotiche, come il virus Zika (trasmesso dalle zanzare) e il batterio che causa la peste (trasmesso dalle pulci).

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Le persone possono anche contrarre malattie zoonotiche consumando cibo contaminato. Mangiare carne o uova poco cotte o mangiare prodotti non lavati contaminati con feci animali può portare a malattie dovute ai germi trasportati da un animale. Anche bere latte crudo, non pastorizzato o acqua contaminata può causare la diffusione di malattie zoonotiche all’uomo.

Esempi di malattie zoonotiche

L’Organizzazione Mondiale della Sanità lavora con gruppi governativi e non governativi in tutto il mondo per identificare e gestire minaccia globale di malattie zoonotiche. Ci sono troppe malattie zoonotiche da elencare qui, quindi ai fini di questo articolo ci concentreremo su esempi di malattie zoonotiche prevalenti negli Stati Uniti.

A maggio 2019, il CDC ha pubblicato un rapporto realizzato in collaborazione con il Dipartimento dell’Agricoltura degli Stati Uniti (USDA) e il Dipartimento degli Interni, delineando le otto malattie zoonotiche più preoccupanti negli Stati Uniti. Hanno elaborato il seguente elenco:

  • Influenza zoonotica
  • Salmonellosi
  • Virus del Nilo occidentale
  • Peste
  • Coronavirus emergenti
  • Rabbia
  • Brucellosi
  • Malattia di Lyme

L’influenza zoonotica è un’influenza causata da virus che hanno origine negli animali, o virus influenzali di tipo A. Dei quattro tipi di virus influenzali, tipo A i virus causano la malattia più grave e si trovano in anatre, polli, maiali, balene, cavalli, foche e gatti, secondo il CDC. Solo i virus influenzali di tipo A sono noti per causare pandemie influenzali o epidemie globali di influenza. Sia i virus influenzali di tipo A che quelli di tipo B possono causare epidemie di influenza stagionale, ma i virus di tipo B circolano solo negli esseri umani. I virus influenzali di tipo C raramente causano malattie gravi, mentre il tipo D infetta principalmente i bovini e non è noto che infetti gli esseri umani.

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Salmonellosi è una malattia causata da un’infezione da batteri della Salmonella da prodotti alimentari contaminati. La contaminazione avviene tipicamente dopo che le feci infette di un animale vengono a contatto con colture o acqua, e le persone quindi consumano o toccano quegli oggetti prima di lavarsi le mani. La salmonellosi è una delle infezioni batteriche più comuni negli Stati Uniti, ma la stragrande maggioranza delle persone infette guarisce dai sintomi entro 2-7 giorni senza trattamento.

Il virus del Nilo occidentale e il batterio che causa la peste sono entrambi trasmessi da insetti vettori. Le zanzare trasportano il virus del Nilo occidentale da un animale infetto (il più delle volte un uccello) a una persona e le pulci trasportano il batterio che causa la peste Yersinia pestis dai roditori all’uomo. Meno dell’1% delle persone infettate dal virus del Nilo occidentale sviluppa sintomi gravi e gli antibiotici sono molto efficaci per il trattamento della peste.

I coronavirus sono una grande famiglia di virus che infettano uccelli e mammiferi. Questi tipi di virus sono stati responsabili di diversi focolai in tutto il mondo, tra cui la pandemia di sindrome respiratoria acuta grave (SARS) del 2002-2003 e l’attuale pandemia COVID-19. Esistono sette coronavirus noti per infettare gli esseri umani, ma non tutti sono passati direttamente dal loro ospite originale all’uomo. I precursori del virus della SARS sono stati trovati nei pipistrelli, ma il virus è balzato sugli zibetti (piccoli mammiferi notturni) prima di infettare gli esseri umani. Anche il virus SARS-CoV-2, che causa COVID-19, potrebbe aver avuto origine nei pipistrelli, ma non è ancora chiaro come il virus si sia diffuso agli esseri umani.

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La rabbia è una malattia virale che colpisce molti mammiferi, compreso l’uomo. Negli Stati Uniti, la rabbia si trova principalmente in pipistrelli, procioni, puzzole e volpi, secondo il CDC, ma anche i cani domestici non vaccinati possono trasportare e trasmettere il virus. Il virus si diffonde attraverso il morso o il graffio di un animale rabbioso. La malattia causa infiammazione al cervello e provoca la morte se non trattata prima dell’inizio dei sintomi.

La brucellosi, o febbre mediterranea, è una malattia causata da varie specie di batteri Brucella che si trovano più spesso nel bestiame ungulato, come bovini, pecore, maiali e capre, sebbene anche i cani domestici possano essere portatori della malattia causando batteri, secondo il CDC. Una persona può essere infettata dai batteri consumando carne poco cotta o latticini non pastorizzati o manipolando animali infetti. La morte per brucellosi è rara, ma i sintomi possono durare da settimane a diversi mesi.

La malattia di Lyme è la malattia trasmessa da vettori più comune negli Stati Uniti, secondo il CDC. La malattia è causata da specie di batteri Borrelia che vengono trasmesse da due specie di zecche zampe nere (chiamate anche zecche di cervo): Ixodes scapularis e Ixodes pacificus. Le zecche non nascono con i batteri, ma la raccolgono quando si nutrono di un animale infetto, come un topo o un cervo.

Perché le malattie zoonotiche sono una preoccupazione crescente?

Le malattie zoonotiche sono una delle principali preoccupazioni per la salute umana per due motivi: l’incidenza delle malattie zoonotiche sta aumentando in frequenza ed è difficile prevedere dove stanno andando “Gli scienziati non sono esattamente sicuri del motivo per cui le malattie zoonotiche sembrano essere in aumento, ma hanno alcune forti ipotesi.”

Uno dei motivi più semplici potrebbe essere che le persone invadono gli habitat degli animali più spesso, il che facilita più interazioni tra esseri umani e animali, ha detto Han. “Quando scaviamo nelle foreste per il disboscamento o invadiamo gli habitat … crei scenari in cui contatti la fauna selvatica con maggiore frequenza”.

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Alcune pratiche culturali possono anche contribuire a più malattie zoonotiche. Ad esempio, molte persone negli Stati Uniti praticano la caccia e “in molti posti nel mondo, questa è la principale fonte di proteine”, ha detto Han. Mettere pressione sull’ambiente attraverso la caccia e lo sviluppo sbilancia l’ecosistema, ha detto, e rende più difficile per gli animali sopravvivere così com’erano. Gli animali sono costretti a viaggiare più lontano e cercare più difficile cibo o compagni, e in questa condizione cronicamente stressata, quegli animali sono più suscettibili alle malattie e hanno maggiori probabilità di diffondere la malattia agli esseri umani, ha detto Han. Tali pratiche di caccia offrono anche maggiori opportunità per le persone di essere esposte a malattie zoonotiche.

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Un altro motivo potenziale per cui le malattie zoonotiche sono in aumento è che le persone sono più connesse tra loro ora che mai, offrendo maggiori opportunità per la malattia zoonotica si diffonde lontano da dove ha avuto origine. “La connessione è un affare enorme”, ha detto Han. “Anche i luoghi relativamente remoti sono più connessi ora di quanto non lo siano mai stati in passato”.

Prevenzione delle malattie zoonotiche

“L’idea che gli animali possano trasportare questi virus e si siano evoluti con loro per periodi di tempo, e poi queste cose possono estendersi agli umani, è facile per le persone essere spaventate “, ha detto Han.”Può avere un impatto eccessivo, psicologicamente, sulla nostra paura dell’ambiente naturale e sul nostro atteggiamento nei confronti della fauna selvatica”, ma il rischio relativo di una nuova malattia zoonotica è in realtà piuttosto basso, ha detto.

Inoltre, ci sono passi chiari che individui e scienziati possono intraprendere per ridurre al minimo il rischio di esposizione e gli impatti delle malattie zoonotiche.

A livello individuale, una buona igiene è il miglior punto di partenza. Il CDC consiglia di lavarsi sempre le mani con acqua e sapone dopo aver trascorso del tempo intorno agli animali o in aree dove vivono gli animali, anche se non li hai toccati. Quando si tratta dei tuoi animali domestici, vaccina cani e gatti, ripulisci dopo di loro accuratamente ed evita di coccolare rettili o uccelli da compagnia poiché è più probabile che questi animali diffondano germi.

In termini di ricerca scientifica sulla prevenzione delle malattie zoonotiche, “penso che si possa fare molto, “Han ha detto. In generale, gli scienziati devono lavorare per capire come gli esseri umani possano coesistere in modo sostenibile con i nostri vicini selvaggi, ha detto. Ciò significa imparare di più sugli animali nell’ambiente – cose come gli animali che vivono lì, dove stanno andando. , cosa stanno mangiando e cosa stanno facendo, ha detto.

“Se non sai cosa” c’è nel tuo cortile, allora non sai cosa portano che può essere dannoso per te “, Disse Han. Una comprensione più approfondita dell’ecosistema può aiutare gli scienziati a trovare modi migliori per prevedere e prevenire la comparsa di malattie zoonotiche. “Possiamo ottenere un sacco di chilometri dagli investimenti nella ricerca di base”, ha detto.

Risorse aggiuntive:

  • Impara i fatti di base su più di 20 malattie zoonotiche in questa scheda informativa dal OSHA Alliance Program.
  • Trova un elenco completo di varie malattie zoonotiche con un breve riepilogo di ciascuna dal Dipartimento della salute dello Stato di Washington.
  • Guarda questo video sulle cinque chiavi per alimenti più sicuri , prodotto dall’Organizzazione mondiale della sanità.

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