La Pendleton Civil Service Reform Act (ch. 27, 22 Stat. 403) des États-Unis est une loi fédérale établie en 1883 qui stipulait que les emplois gouvernementaux devraient être décerné sur la base du mérite. La loi prévoyait la sélection des employés du gouvernement par des concours, plutôt que des liens avec des politiciens ou une affiliation politique. Il a également rendu illégal le licenciement ou la rétrogradation de représentants du gouvernement pour des raisons politiques et interdit la sollicitation de dons de campagne sur la propriété du gouvernement fédéral. Pour faire appliquer le système du mérite et le système judiciaire, la loi a également créé la Commission de la fonction publique des États-Unis. Un résultat crucial a été le passage des partis à la dépendance au financement des entreprises, car ils ne pouvaient plus dépendre des espoirs de favoritisme.

Lancé sous l’administration Chester Alan Arthur, le Pendleton Act a servi de réponse à la soutien public massif à la réforme de la fonction publique qui a grandi après l’assassinat du président James Garfield par Charles J. Guiteau. Malgré son soutien antérieur au système de favoritisme, Arthur est devenu un ardent partisan de la réforme de la fonction publique en tant que président. La loi a été adoptée le 16 janvier 1883. La loi a été parrainée par le sénateur George H. Pendleton, sénateur démocrate de l’Ohio, et rédigée par Dorman Bridgeman Eaton, un farouche opposant au système de favoritisme qui fut plus tard le premier président de la Commission de la fonction publique des États-Unis. Cependant, la loi se révélerait également être une responsabilité politique majeure pour Arthur. La loi offensait les politiciens de la machine au sein du Parti républicain et ne se révéla pas suffisante pour les réformateurs du parti; par conséquent, Arthur a perdu sa popularité au sein du Parti républicain et n’a pas été en mesure de gagner la nomination présidentielle du parti à la Convention nationale républicaine de 1884.

La loi ne s’appliquait qu’aux emplois du gouvernement fédéral, pas aux emplois de l’État et locaux Au début, la loi Pendleton ne couvrait que très peu d’emplois, puisque seulement 10% des employés civils du gouvernement américain avaient des emplois dans la fonction publique. Cependant, il y avait une disposition à cliquet selon laquelle les présidents sortants pouvaient verrouiller leurs propres personnes nommées en convertissant leurs emplois en fonction publique. Après une série de renversements de parti au niveau présidentiel (1884, 1888, 1892, 1896), la plupart des emplois fédéraux relevaient de la fonction publique.

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