Les haricots de Lima pourraient-ils tuer vous? Probablement pas. Les haricots de Lima cultivés commercialement aux États-Unis sont limités à deux variétés à faible taux de cyanure.

Dans les mystères de meurtre, le détective diagnostique généralement un empoisonnement au cyanure par l’odeur d’amandes amères flottant du cadavre. Le détective sait ce que beaucoup pourraient trouver surprenant – que le cyanure de poison mortel est naturellement présent dans les amandes amères et de nombreuses autres plantes utilisées comme nourriture, y compris les pommes, les pêches, les abricots, les haricots de Lima, l’orge, le sorgho, les graines de lin et les pousses de bambou.

Il y a une raison pour laquelle le cyanure existe dans toutes ces plantes, et il est – pour paraphraser Sherlock Holmes – évolutif, suggère Kenneth M. Olsen, PhD, professeur assistant de biologie en arts & Sciences à l’Université de Washington à Saint-Louis.

Olsen, qui étudie le trèfle blanc, le manioc et d’autres plantes qui produisent du cyanure, dit que les plantes ont un ingénieux système de distribution de poison, un système que l’évolution a conçu pour découragez les herbivores de s’en régaler.

En raison des bonnes techniques de transformation des aliments et des réglementations strictes, les plantes contenant du cyanure ne représentent guère de menace pour l’approvisionnement alimentaire américain. Mais, en Afrique, où la racine de manioc est devenue une partie importante de l’alimentation de subsistance, de nombreux pauvres souffrent d’une forme chronique d’intoxication au cyanure connue sous le nom de konzo.

Comment les plantes produisent du cyanure

La plante stocke le cyanure sous une forme inactive, généralement sous forme de glycoside cyanogène, qui est une molécule de sucre avec un groupe cyanure attaché (carbone triple lié à l’azote).

Les graines de pomme contiennent du cyanure (pas de l’arsenic comme on le pense généralement) mais même si le noyau est mangé, les graines sont susceptibles de passer non digérées par le système humain.

Le glycoside cyanogène est stocké dans un compartiment de la cellule végétale et une enzyme qui l’active est stockée dans un autre compartiment. Lorsqu’un insecte ou un autre animal mâche la plante et écrase les compartiments, les deux produits chimiques se mélangent, et l’enzyme clive le cyanure du sucre. C’est un peu comme casser un bâton lumineux pour mélanger les produits chimiques qui rendent le bâton fluorescent.

Olsen le décrit comme « un piège à cyanure. »

Ce que fait le cyanure pour empoisonner un personne (ou l’herbivore concerné) est tout aussi ingénieux. Il empêche les cellules d’utiliser l’oxygène en se liant à sa place au biomachine qui convertit les aliments en énergie. Cela provoque une forme d’asphyxie essentiellement moléculaire.

Et la voie moléculaire qu’il bloque est si ancienne et universelle que le cyanure est efficace contre la plupart des formes de vie, des insectes aux humains.

Pourquoi tant de plantes alimentaires contiennent du cyanure

Vingt amandes amères tueront un adulte, donc les noix ne sont pas vendues aux États-Unis. Un examen plus attentif de cette bouteille révèle cependant que l’extrait d’amande est fabriqué à partir d’huile d’amande amère. Mais l’extrait ne contient pas de cyanure, seulement un sous-produit de la réaction enzymatique qui produit du cyanure lorsque les amandes sont broyées.

Pourquoi tant de plantes alimentaires contiennent-elles du cyanure? Il y a deux réponses, dit Olsen. Le cyanure agit comme un pesticide primitif qui décourage les insectes qui se nourrissent de plantes. Les tout premiers agriculteurs, qui sélectionnaient des plantes à cultiver, auraient pu trouver ces plantes «propres» particulièrement attrayantes. En sélectionnant des plantes qui n’avaient pas été mâchées par les insectes, ils auraient peut-être choisi par inadvertance celles qui étaient cyanogéniques.

Mais la deuxième raison, et peut-être la plus importante, est que, comme les toxines végétales disparaissent, le cyanure est gérable. Le cyanure des pommes et des pêches, par exemple, se trouve dans leurs graines et leurs noyaux, qui sont généralement jetés.

De plus, dit Olsen, même si une partie de plante comestible contient le poison, il est facile de s’en débarrasser en écrasant la plante puis en lavant la purée. Le broyage libère le cyanure soluble dans l’eau, qui est emporté dans l’eau .

Désactiver les gènes qui codent pour la production de cyanure est également simple. Il n’a fallu qu’une seule mutation génétique, par exemple, pour transformer l’amande amère toxique en amande douce bénigne.

 » Vous remarquerez que le chêne n’a pas été domestiqué », dit Olsen,« et c’est peut-être parce que t Le poison dans ce cas n’est pas un composé unique mais plutôt une large classe de composés (les tanins) dont la production est contrôlée par de nombreux gènes différents. »

« De nombreuses mutations seraient nécessaires pour générer un faible taux de tanin chêne. De plus, les tanins ne sont pas séquestrés dans une partie de la plante, comme les feuilles, mais se trouvent plutôt dans toute la plante, il n’est donc pas possible de simplement retirer la partie incriminée. »

 » Les écureuils ont un système digestif évolué qui peut gérer les tanins de chêne « , dit Olsen. » Mais les tanins découragent définitivement la consommation de glands par les gens. « 

Le problème du manioc

Le manioc est originaire d’Amérique du Sud, pas d’Afrique, comme les gens le supposent souvent. Un vase en forme de racines de manioc a été fabriqué par le peuple Moche qui a prospéré dans le nord du Pérou au premier millénaire de notre ère

Une plante qui peut fournir des quantités problématiques du cyanure est le manioc, également appelé manioc, tapioca ou yuca.

Olsen, qui a étudié la domestication du manioc, dit qu’il est originaire d’Amérique du Sud et a été importé en Afrique par les Portugais à peine 300 ou 400 il y a des années. Il est resté une culture mineure jusqu’à il y a environ 100 ans, devenant importante seulement lorsque les sols sont devenus trop dégradés pour faire pousser des cultures africaines traditionnelles.

Il existe des variétés de manioc douces et amères, mais les agriculteurs préfèrent souvent l’amer, ceux à haute teneur en cyanure, car ils découragent les insectes (et les voleurs – qui évitent les racines qui nécessitent un traitement laborieux).

Les gens ont la capacité de détoxifier un peu de cyanure s’ils l’ingèrent lentement et sur une longue période de temps et s’ils contiennent suffisamment de protéines dans leur alimentation, en particulier des acides aminés soufrés.

Le les peaux de racines de manioc non transformées contiennent en fait des protéines contenant du soufre qui aideraient les personnes qui mangent du manioc à métaboliser le cyanure dans la racine, mais les peaux sont généralement retirées lorsque les racines sont préparées.

Ceux qui souffrent de konzo ne vivent souvent que de manioc et peuvent également ne pas être pro arrêter correctement la racine, car la désintoxication nécessite un approvisionnement en eau abondant.

Un panier en fibre de palmier tissé qui ressemble à un piège à doigts chinois géant est accroché au mur du bureau d’Olsen.

Le but de cet intrigant instrument sud-américain, appelé tipiti, consiste à essorer le cyanure du manioc râpé. C’est aussi un rappel de l’ingéniosité des plantes, qui ne sont pas ce que les animaux pensent souvent être, mais plutôt des experts en guerre chimique.

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