Description
Emplacement et description générale
Cette écorégion se trouve dans diverses proportions sur les îles sous le vent des Caraïbes et est caractérisée par des montagnes volcaniques accidentées couvert de forêt tropicale humide. Plus précisément, cette écorégion couvre environ 85% de la Basse Terre de Guadeloupe, les parties centrales et montagneuses de Montserrat, Saint-Kitts-et-Nevis, de petites parties sud d’Antigua et des parties occidentales des États-Unis et des îles Vierges britanniques.

Techniquement, les îles sous le vent se trouvent au nord des îles du vent s’étendant juste à l’est des îles Vierges entre les latitudes 15 ° 45 « N à 18 ° 35 » N et les longitudes 61 ° 45 « W à 63 ° 20 » W ( Rand McNally 1988). Cette écorégion est délimitée plus à l’est pour inclure les îles Vierges américaines et britanniques. Toutes les îles sous le vent se trouvent dans la ceinture des alizés, ce qui crée un climat subtropical. Les îles avec un relief suffisant reçoivent des précipitations adéquates, mais celles dont la topographie est plus modérée ont tendance à être sèches à semi-arides. La principale trajectoire d’ouragan traverse ces îles.

Les îles sous le vent présentent deux ceintures géologiquement distinctes (Fink et Fairbridge 1975). L’île de Guadeloupe marque l’extrémité sud des deux ceintures et incarne les caractéristiques des deux. La Guadeloupe se compose de deux parties distinctes. La moitié orientale de la Guadeloupe est appelée Grande Terre et est entièrement composée de calcaire recouvrant des volcanites andésitiques et dacitiques plus anciennes (Dononvan & Jackson 1994). Basse Terre, la moitié ouest, est dominée par la Soufrière, un volcan actif de 1467 mètres de haut. La ceinture intérieure ou l’arc d’îles est d’origine volcanique et a tendance à avoir une topographie plus élevée et plus accidentée. Il s’agit notamment de Monserrat, Nevis, Saint-Christophe, Saint-Eustache et Saba. Les coulées andésitiques, les unités pyroclastiques et les volcanoclastiques de l’âge récent à l’Éocène dominent cette ceinture. Ces volcanites sont intercalées avec des calcaires du Pliocène et du Pléistocène sur certaines îles, notamment sur Saint-Eustache, Saint-Christophe et Monserrat. Le calcaire formiféral ou oolitique sous-tend les îles restantes de la ceinture externe ou de l’arc des îles, y compris les îles au large de la Guadeloupe de Marie Galante et Désirade, Antigua, Barbuda, Saint-Barthélemy, St Martin et Anguilla (Donovan & Jackson 1994).

Les Caraïbes sont une région biologique importante en raison de sa riche végétation et du grand nombre de plantes endémiques. Les Antilles comptent environ 200 genres endémiques; la plus grande Wallénie en compte 30 tandis que 6 autres genres en ont 10 ou plus. Les plus grands genres (Bontia, Spathelia, Lagetta et Catesbaea) sont plus ou moins largement répartis sur l’archipel (Stoffers 1993). Les forêts humides de cette écorégion sont principalement une association de Miconia et Clusia spp. Là où relativement peu perturbé, le gommier (Dacroydes excelsa) est l’espèce principale, avec un sous-étage de gommier et de palmiers en régénération. Les autres caractéristiques des forêts de plus de 600 m comprennent de nombreux palmiers (souvent le chou de montagne, Euterpe globo sa) qui peut représenter plus de 60 pour cent de la récolte totale (CCA 1991). Beard (1949) a noté un manque surprenant de forêt tropicale bien développée dans certaines de ces îles sous le vent. Il a attribué cela aux dommages périodiques aux peuplements causés par le passage des ouragans qui causent la casse et la fourche subséquente de plus gros spécimens d’arbres. Le couvert forestier inégal qui en résulte permet à une lumière supplémentaire de pénétrer et encourage la croissance d’espèces adventices ou de seconde croissance qui peuvent ne pas faire partie du type de forêt climacique. L’effet des tempêtes est sans aucun doute un impact qui moule continuellement le couvert forestier et maintient une grande partie de la forêt dans un état pré-climax.

Caractéristiques de la biodiversité
Les îles sous le vent sont similaires aux autres îles des Caraïbes en ce qu’elles ont un degré relativement élevé d’endémisme insulaire. La quantité de diversité et le nombre d’espèces endémiques insulaires dans les Petites Antilles sont liés à la taille de l’île, à la diversité de l’habitat et à la distance du continent ou d’une autre île. Ainsi, les plus grandes îles de la Guadeloupe et du sud jusqu’aux îles Windward ont une diversité relativement élevée et un degré plus élevé de flore et de faune endémiques.

Les chauves-souris sont le mammifère le plus commun dans cette écorégion. Dix espèces sont signalées en Guadeloupe dont Eptesicus guadeloupensis et Sturnira thomasi sont insulaires endémiques (Johnson 1988). La Guadeloupe abrite également le raton laveur endémique de Guadeloupe (Procyon minor) qui réside dans la forêt tropicale au-dessus de 300 m et les zones de mangroves (Putney 1980). Des introductions de mammifères ont eu lieu périodiquement dans cette région et comprennent des espèces telles que l’agouti (Dasyprocta agouti), le daim (Dama dama) pour fournir du gibier (Pregill et al.1988), la mangouste indienne (Herpestes auropunctatus) et l’importation par inadvertance de rats ( Rattus rattus, R. norvegicus). Il n’y a plus de rongeurs endémiques dans les Petites Antilles (Woods 1985).

Les forêts de cette écorégion sont importantes pour un certain nombre d’espèces aviaires et herpétologiques endémiques régionales et insulaires. En raison de la petite taille de ces forêts, la pression continue de la croissance de la population humaine, de l’expansion agricole et d’une croissance significative du tourisme aura un impact significatif sur la façon dont l’habitat convenable est préservé.

État actuel
Mesures de conservation dans cette écorégion forestière varient considérablement d’une île à l’autre. Dans le petit Saint-Kitts-et-Nevis, il n’y a pas de sanctuaires fauniques, de réserves fauniques protégées, d’agents de la faune ou de programmes de gestion des ressources pour la faune (CCA 1991). De même, à Montserrat, il n’y a pas de législation de fond pour l’établissement et la gestion des zones naturelles pour la conservation de la faune et de la flore, ou la déclaration de parcs terrestres ou marins (Butler 1991). Il n’existe pas non plus d’organisation gouvernementale chargée de la conservation de la faune, bien que le projet d’ordonnance sur la foresterie et la faune prévoie la création d’une Division des forêts et de la faune chargée de la gestion et de la faune. En revanche, la Guadeloupe a plusieurs aires protégées établies, à savoir le parc naturel de la Basse Terre, le parc national de la Guadeloupe, Beaujendre et les Pitons du Nord. En 1986, la Basse-Terre avait encore une forêt pluviale intacte et une forêt pluviale de basse montagne (Davis et al. 1986). En 1977, on estimait que les bois et les forêts occupaient 70 000 ha (Anon. 1979, Portecop 1984). La Guadeloupe, en tant que département d’outre-mer de la France, a la même législation que la France qui s’applique à la création de parcs nationaux et de réserves. La Direction de la Protection de la Nature est chargée de réglementer la chasse, de mener des recherches sur la faune et la flore et d’administrer les parcs et les réserves (Johnson 1988).

De grandes parties occidentales de chacune des îles Vierges américaines sont couvertes par cette écorégion forestière. Dix-neuf pour cent (6 623 ha) de la superficie totale des terres sont considérés comme une zone protégée. Les aires protégées comprennent la Réserve de biosphère des îles Vierges qui a produit un nombre important d’études scientifiques sur la flore et la faune locales. À l’heure actuelle, les parcs terrestres des îles Vierges britanniques (BVI) couvrent 2,1% de la superficie terrestre. Le plan du système de parcs des îles Vierges britanniques cherchait à définir un système de parcs et d’aires protégées qui intégrerait les parcs existants dans un système plus large d’unités écologiques complètes, afin de préserver les zones les plus importantes du patrimoine naturel et culturel. Douze parcs supplémentaires ont été proposés, mais aucun d’entre eux n’a encore été déclaré. Cela est en partie dû à l’approche adoptée aux îles Vierges britanniques consistant à préparer des plans de gestion et à renforcer les institutions avant la déclaration du parc.

Types et gravité des menaces
Les menaces pesant sur cette écorégion sont similaires pour la plupart des régions sous le vent. Îles. Margetson (1984) a identifié trois problèmes majeurs de conservation à Montserrat qui peuvent être appliqués à d’autres forêts similaires de cette écorégion. Ils incluent la nécessité de conserver les ressources: faible apport financier et technique dans l’utilisation des ressources; déforestation et surexploitation des ressources halieutiques; et le conflit entre les besoins individuels et nationaux et les besoins de conservation. Une autre préoccupation est l’absence d’une politique gouvernementale coordonnée en matière de conservation.

Les menaces spécifiques à la flore et à la faune comprennent le développement agricole, l’altération des terres associée à l’exploitation minière, la perte d’arbres due à la combustion du charbon de bois, les infrastructures pour faire face à l’augmentation de la population et le tourisme, et introduit des animaux et des plantes. La petite masse terrestre des petites îles sous le vent signifie que tout futur système de parcs et d’aires protégées se composera de petites «îles» probablement isolées d’habitat plus ou moins «naturel» entourées d’une matrice d’utilisations plus intensives des terres. Si elles sont maintenues en grande partie sous forme de végétation «indigène», ces réserves pourraient inclure une superficie suffisante pour protéger les petites espèces de la faune qui pourraient avoir besoin de ce type d’habitat particulier, mais cela dépend des caractéristiques des espèces individuelles.

Justification de la délimitation de l’écorégion
Les forêts humides des îles Sous le vent ont été classées en regroupant les zones de vie terrestre humide suivantes pour chaque île individuelle, désignées par les atlas de données préliminaires du CCA (1980): forêt humide, forêt tropicale et forêt nuageuse. Les petites îles avec une couverture forestière humide minimale (c.-à-d. Saba) ont été regroupées avec la couverture végétale dominante pour maintenir le système de classification à grande échelle.

Beard, J. 1949. La végétation naturelle du Windward et Leeward Îles. Oxford: Clarendon Press.

Butler, P. 1991. Faire un pas sur Montserrat. Philadelphie: Rare Center.

Caribbean Conservation Association (CCA). 1991. Saint-Kitts-et-Nevis: Profil environnemental. St. Michael, Barbade.

Caribbean Conservation Association. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Virgin Gorda, Preliminary Data Atlas.Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Association pour la conservation des Caraïbes, Université du Michigan et Nations Unies.

Association pour la conservation des Caraïbes. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Anegada, Atlas de données préliminaires. Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Association pour la conservation des Caraïbes, Université du Michigan et Nations Unies.

Association pour la conservation des Caraïbes. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Saint Barthélemy, Atlas de données préliminaires. Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Association pour la conservation des Caraïbes, Université du Michigan et Nations Unies.

Association pour la conservation des Caraïbes. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Saint Martin, Atlas de données préliminaires. Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Association pour la conservation des Caraïbes, Université du Michigan et Nations Unies.

Association pour la conservation des Caraïbes. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Saba, Atlas de données préliminaires. Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Association pour la conservation des Caraïbes, Université du Michigan et Nations Unies.

Association pour la conservation des Caraïbes. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Anguilla, Atlas de données préliminaires. Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Association pour la conservation des Caraïbes, Université du Michigan et Nations Unies.

Association pour la conservation des Caraïbes. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Saint-Eustase, Atlas de données préliminaires. Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Association pour la conservation des Caraïbes, Université du Michigan et Nations Unies.

Association pour la conservation des Caraïbes. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Montserrat, Atlas de données préliminaires. Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Association pour la conservation des Caraïbes, Université du Michigan et Nations Unies.

Association pour la conservation des Caraïbes. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Tortola, Atlas de données préliminaires. Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Association pour la conservation des Caraïbes, Université du Michigan et Nations Unies.

Association pour la conservation des Caraïbes. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Saint-Kitts, Atlas de données préliminaires. Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Association pour la conservation des Caraïbes, Université du Michigan et Nations Unies.

Association pour la conservation des Caraïbes. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Barbuda, Atlas de données préliminaires. Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Association pour la conservation des Caraïbes, Université du Michigan et Nations Unies.

Association pour la conservation des Caraïbes. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Nevis, Atlas de données préliminaires. Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Association pour la conservation des Caraïbes, Université du Michigan et Nations Unies.

Association pour la conservation des Caraïbes. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Guadeloupe, Atlas de données préliminaires. Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Association pour la conservation des Caraïbes, Université du Michigan et Nations Unies.

Association pour la conservation des Caraïbes. 1980. Enquête sur les priorités de conservation dans les Petites Antilles: Antigua, Atlas de données préliminaires. Programme de gestion des zones naturelles des Caraïbes orientales, Caribbean Conservation Association, Université du Michigan et Nations Unies.

Lacereda, L.D. 1994. Conservation et utilisation durable des forêts de mangrove dans les régions d’Amérique latine et d’Afrique. Partie 1, Amérique latine. Rapports techniques sur les écosystèmes de mangrove. Vol. 2. Société internationale pour les écosystèmes de mangrove. Organisation internationale des bois tropicaux.

Rand McNally. 1988. Atlas mondial des nations. New York: Rand McNally

Préparé par: Sean Armstrong
Revu par: En cours

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