Les gymnospermes sont un groupe de plantes vasculaires ligneuses avec des graines mais sans fleurs ni fruits. Les graines des plantes gymnospermes sont exposées sur des cônes plutôt que dans un fruit comme elles le sont avec les plantes angiospermes.

Les gymnospermes peuvent devenir de magnifiques structures et sont les organismes les plus grands, les plus hauts et les plus anciens de la Terre. Dans le clade des gymnospermes, il y a 4 groupes d’arbres; gingko, gnetophyta, cycadales et le groupe le plus grand et le plus diversifié – les conifères.

Les gymnospermes étaient pendant longtemps les plantes dominantes sur Terre mais ont été renversées depuis l’évolution et la diversification des angiospermes. Les conifères, cependant, dominent toujours dans les environnements froids et secs, car une couverture cireuse (cuticule) sur leurs feuilles en forme d’aiguilles leur permet de survivre dans des conditions plus extrêmes que les angiospermes. C’est pourquoi les pins ont tendance à devenir plus communs vers les pôles et à des altitudes plus élevées où les températures deviennent plus froides.

Les conifères sont un magnifique groupe de plantes gymnospermes qui produisent des graines sans fruits ou fleurs. Ils comprennent des arbres incroyables tels que les séquoias géants d’Amérique du Nord qui peuvent atteindre plus de 110 m de haut.

Les gingkos sont des plantes ligneuses non fleuries . Une seule espèce solitaire, le Ginkgo biloba, reste sur Terre et se trouve naturellement dans une petite région de Chine mais a été répandue par les humains.

Les cycadales sont un petit groupe d’environ 250 espèces d’arbres et d’arbustes gymnospermes. Ils ressemblent souvent à des palmiers avec des tiges sans branches et une couronne de feuilles au sommet de l’arbre, mais ils ne sont pas du tout étroitement liés aux palmiers.

Les pins sont parmi les plantes les plus connues au monde. Ils ont une importance économique énorme grâce au commerce du bois et sont facilement identifiables en raison de leur forme de croissance en forme de cône caractéristique et de leurs feuilles en forme d’aiguilles.

Les gnetophytes sont un étrange groupe de plantes. Ils comprennent environ 70 espèces de gymnospermes qui présentent chacune un certain nombre de caractéristiques de floraison et sont potentiellement les prédécesseurs de toutes les plantes angiospermes.

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