Robert Millikan, en su totalidad Robert Andrews Millikan, (nacido el 22 de marzo de 1868 en Morrison, Illinois, EE. UU., Fallecido el 19 de diciembre de 1953 en San Marino, California ), Físico estadounidense honrado con el Premio Nobel de Física en 1923 por su estudio de la carga electrónica elemental y el efecto fotoeléctrico.

Millikan se graduó en Oberlin College (Oberlin, Ohio) en 1891 y obtuvo un doctorado en Universidad de Columbia en 1895. En 1896 se convirtió en asistente en la Universidad de Chicago, donde se convirtió en profesor titular en 1910. Durante su tiempo en Chicago como profesor asistente, escribió para estudiantes de secundaria y universitarios varios libros de texto de física que ingresaron uso generalizado.

En 1909 Millikan inició una serie de experimentos para determinar la carga eléctrica transportada por un solo electrón. Comenzó midiendo el curso de las gotas de agua cargadas en un campo eléctrico. Los resultados sugirieron que la carga de las gotas es un múltiplo de la carga eléctrica elemental, pero el experimento no fue lo suficientemente preciso para ser convincente. Obtuvo resultados más precisos en 1910 con su famoso experimento de la gota de aceite en el que reemplazó el agua (que tendía a evaporarse demasiado rápido) con aceite. Millikan varió el voltaje eléctrico entre dos placas de metal cuando una gota de aceite cayó entre ellas hasta que dejó de caer. Cuando la gota estaba estacionaria, la fuerza de gravedad hacia abajo sobre la gota era igual a la fuerza eléctrica hacia arriba sobre las cargas en la gota, y luego Millikan podía medir cuánta carga tenía la gota.

Experimento de gota de aceite de Millikan

Experimento de gota de aceite de Robert Millikan. Por Al comparar la fuerza eléctrica aplicada con los cambios en el movimiento de las gotas de aceite, pudo determinar la carga eléctrica en cada gota. Descubrió que todas las gotas tenían cargas que eran simples múltiplos de un solo número, la carga fundamental del electrón .

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En 1916 emprendió con habilidad similar la verificación experimental de ecuación introducida por Albert Einstein en 1905 para describir el efecto fotoeléctrico, en el que los electrones son expulsados de una placa de metal cuando la luz incide sobre ella. El efecto fotoeléctrico había desconcertado istas, pero Einstein describió la energía del electrón expulsado como igual a hf – φ, donde h es la constante de Planck, f es la frecuencia de la luz y φ es una propiedad del metal llamada función de trabajo. La descripción de Einstein del efecto fotoeléctrico como fenómeno cuántico fue controvertida, pero las mediciones de Millikan probaron la teoría de Einstein y obtuvieron un valor exacto de la constante de Planck. Cuando Estados Unidos entró en la Primera Guerra Mundial en 1917, se convirtió en vicepresidente del Consejo Nacional de Investigación en Washington, DC, donde ayudó a los científicos a aplicar su investigación al esfuerzo bélico. Regresó a Chicago en 1919.

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En 1921, Millikan dejó la Universidad de Chicago para convertirse en director del Laboratorio de Física Norman Bridge en el Instituto de Tecnología de California (Caltech) en Pasadena. Allí realizó un importante estudio de la radiación que el físico Victor Hess había detectado procedente del espacio exterior. Millikan demostró que esta radiación es de hecho de origen extraterrestre, y la llamó «rayos cósmicos». Como presidente del consejo ejecutivo de Caltech desde 1921 hasta su jubilación en 1945, Millikan convirtió esa escuela en una de las instituciones de investigación líderes en los Estados Unidos.

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