Las enfermedades zoonóticas, también llamadas zoonosis, son enfermedades causadas por gérmenes que se transmiten entre los animales y las personas.

«En pocas palabras, una enfermedad zoonótica es aquella que se origina en animales y puede causar enfermedades en humanos», dijo Barbara Han, ecóloga de enfermedades del Instituto Cary de Estudios de Ecosistemas en Nueva York.

Las enfermedades zoonóticas son frecuentes en todo el mundo; pueden ser causadas por virus, bacterias, parásitos u hongos y pueden causar una enfermedad leve o grave o la muerte. Los expertos estiman que alrededor del 60% de las enfermedades infecciosas conocidas en las personas pueden ser transmitidas por animales, y 3 de cada 4 enfermedades nuevas en las personas se originan en animales, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

¿Cómo se transmiten las enfermedades zoonóticas?

El contacto directo con animales es la forma más fácil de que las enfermedades se transmitan de los animales a los humanos, por ejemplo, a través de caricias, manipulación o mordidas o arañazos por un animal. Las personas que trabajan en la industria ganadera o en las industrias del cuidado de los animales (zoológicos o acuarios, por ejemplo) son más susceptibles a la exposición a enfermedades zoonóticas porque a menudo están en contacto directo con los animales. Las mascotas domésticas también pueden ser una fuente directa de exposición, al igual que los animales salvajes que entran en contacto con los cazadores.

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Pasar tiempo en áreas donde los animales vivo puede provocar una exposición indirecta a agentes de enfermedades zoonóticas a través del contacto con el agua o superficies con las que los animales infectados también han entrado en contacto. Algunos gérmenes zoonóticos pueden incluso contaminar el aire que respiramos. Los hantavirus, por ejemplo, son una familia de virus transmitidos por roedores , pero rara vez a través del contacto directo. En cambio, los virus se propagan con mayor frecuencia en partículas en aerosol de la materia fecal infectada del roedor, dijo Han a WordsSideKick.com. Por ejemplo, las personas que barren sus cobertizos después de un largo período de tiempo pueden inhalar polvo contaminado con partículas fecales infectadas de ratones, dijo.

Las enfermedades zoonóticas también se pueden transferir de los animales a los humanos a través de insectos que actúan como «intermediarios» o vectores del agente causante de la enfermedad. Las garrapatas, por ejemplo, transfieren patógenos de transmisión sanguínea, como la bacteria que causa la enfermedad de Lyme, de un animal infectado a otros animales y humanos, según la Global Lyme Alliance. Los mosquitos y las pulgas también son vectores comunes de enfermedades zoonóticas, como el virus Zika (transmitido por mosquitos) y la bacteria que causa la peste (transmitida por pulgas).

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Las personas también pueden contraer enfermedades zoonóticas al consumir alimentos contaminados. Comer carne o huevos poco cocidos, o comer productos agrícolas sin lavar que estén contaminados con heces de animales puede provocar enfermedades causadas por gérmenes transportados por un animal. Beber leche cruda, no pasteurizada o agua contaminada también puede causar que las enfermedades zoonóticas se propaguen a los humanos.

Ejemplos de enfermedades zoonóticas

La Organización Mundial de la Salud trabaja con grupos gubernamentales y no gubernamentales de todo el mundo para identificar y gestionar amenaza global de enfermedades zoonóticas. Hay demasiadas enfermedades zoonóticas para enumerarlas aquí, por lo que a los efectos de este artículo nos centraremos en ejemplos de enfermedades zoonóticas prevalentes en los Estados Unidos.

En mayo de 2019, los CDC publicaron un informe realizado en colaboración con el Departamento de Agricultura de EE. UU. (USDA) y el Departamento del Interior, describiendo las ocho enfermedades zoonóticas de mayor preocupación en EE. UU. Se les ocurrió la siguiente lista:

  • Influenza zoonótica
  • Salmonelosis
  • Virus del Nilo Occidental
  • Plaga
  • Coronavirus emergentes
  • Rabia
  • Brucelosis
  • Enfermedad de Lyme

La influenza zoonótica es una gripe causada por virus que se originan en animales o virus de la influenza tipo A. De los cuatro tipos de virus de la influenza, el tipo A Los virus causan la enfermedad más grave y se encuentran en patos, pollos, cerdos, ballenas, caballos, focas y gatos, según los CDC.Sólo se sabe que los virus de la influenza tipo A causan pandemias de influenza o epidemias globales de influenza. Tanto el virus de la influenza tipo A como el tipo B pueden causar epidemias de influenza estacional, pero los virus tipo B circulan solo en humanos. Los virus de la influenza tipo C rara vez causan enfermedades graves, mientras que el tipo D infecta principalmente al ganado y no se sabe que infecte a los humanos.

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Salmonelosis es una enfermedad causada por una infección con la bacteria Salmonella de productos alimenticios contaminados. La contaminación generalmente ocurre después de que las heces infectadas de un animal entran en contacto con los cultivos o el agua, y las personas luego consumen o tocan esos artículos antes de lavarse las manos. La salmonelosis es una de las infecciones bacterianas más comunes en los EE. UU., pero la gran mayoría de las personas infectadas se recuperan de sus síntomas en dos a siete días sin tratamiento.

El virus del Nilo Occidental y la bacteria que causa la peste son transmitidos por insectos vectores. Los mosquitos transportan el virus del Nilo Occidental de un animal infectado (generalmente un pájaro) a una persona, y las pulgas transportan la bacteria causante de la plaga Yersinia pestis de los roedores a los humanos. Menos del 1% de las personas infectadas con el virus del Nilo Occidental desarrollan síntomas graves y los antibióticos son muy eficaces para tratar la peste.

Los coronavirus son una gran familia de virus que infectan a las aves y los mamíferos. Estos tipos de virus han sido responsables de varios brotes en todo el mundo, incluida la pandemia del síndrome respiratorio agudo severo (SARS) de 2002-2003 y la pandemia actual de COVID-19. Se sabe que hay siete coronavirus que infectan a los humanos, pero no todos saltaron directamente de su anfitrión original a los humanos. Se han encontrado precursores del virus del SARS en murciélagos, pero el virus saltó a las civetas (pequeños mamíferos nocturnos) antes de infectar a los humanos. El virus SARS-CoV-2, que causa el COVID-19, también puede haberse originado en murciélagos, pero aún no está claro cómo se propagó el virus a los humanos.

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La rabia es una enfermedad viral que afecta a muchos mamíferos, incluidos los humanos. En los EE. UU., La rabia se encuentra principalmente en murciélagos, mapaches, mofetas y zorros, según los CDC, pero los perros domésticos no vacunados también pueden portar y transmitir el virus. El virus se transmite a través de la mordedura o el rasguño de un animal rabioso. La enfermedad causa inflamación del cerebro y provocará la muerte si no se trata antes de que comiencen los síntomas.

La brucelosis, o fiebre mediterránea, es una enfermedad causada por diversas especies de bacterias Brucella que se encuentran con mayor frecuencia en el ganado ungulado, como bovinos, ovinos, porcinos y caprinos, aunque los perros domésticos también pueden ser portadores de la enfermedad. causando bacterias, según los CDC. Una persona puede infectarse con la bacteria al consumir carne poco cocida o productos lácteos no pasteurizados, o al manipular animales infectados. La muerte por brucelosis es poco común, pero los síntomas pueden durar de semanas a varios meses.

La enfermedad de Lyme es la enfermedad transmitida por vectores más común en los EE. UU., Según los CDC. La enfermedad es causada por especies de bacterias Borrelia que son transmitidas por dos especies de garrapatas de patas negras (también llamadas garrapatas de venado): Ixodes scapularis e Ixodes pacificus. Las garrapatas no nacen con la bacteria, pero la contraen cuando se alimentan de un animal infectado, como un ratón o un ciervo.

¿Por qué las enfermedades zoonóticas son una preocupación creciente?

Las enfermedades zoonóticas son una preocupación importante para la salud humana por dos razones: la frecuencia de las enfermedades zoonóticas está aumentando; y es difícil predecir a dónde se dirigen aparecer, dijo Han. Los científicos no están exactamente seguros de por qué las enfermedades zoonóticas parecen estar en aumento, pero tienen algunas hipótesis sólidas.

Una de las razones más simples podría ser que las personas están invadiendo los hábitats de los animales con más frecuencia, lo que facilita más interacciones entre humanos y animales, dijo Han. «Cuando excavamos en los bosques para la tala o invadimos hábitats … usted configura escenarios en los que contacta con la vida silvestre con más frecuencia».

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Ciertas prácticas culturales también pueden estar contribuyendo a más enfermedades zoonóticas. Por ejemplo, muchas personas en Estados Unidos practican la caza y «en muchos lugares del mundo, esa es la principal fuente de proteínas», dijo Han. Poner presión sobre el medio ambiente a través de la caza y el desarrollo desequilibra el ecosistema, dijo, y hace que sea más difícil para los animales sobrevivir como antes. Los animales se ven obligados a viajar más lejos y buscar más comida o parejas, y en esta condición de estrés crónico, esos animales son más susceptibles a las enfermedades y más propensos a transmitir enfermedades a los humanos, dijo Han. Estas prácticas de caza también brindan más oportunidades para que las personas se expongan a enfermedades zoonóticas.

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Otra posible razón por la que las enfermedades zoonóticas están en aumento es que las personas están más conectadas entre sí ahora que nunca, lo que brinda más oportunidades para la enfermedad zoonótica se propague lejos de donde se originó. «La conectividad es muy importante», dijo Han. «Incluso los lugares que son relativamente remotos están más conectados ahora que en el pasado».

Prevención de enfermedades zoonóticas

«La idea de que los animales pueden portar estos virus y han coevolucionado con ellos durante períodos de tiempo, y luego esas cosas pueden extenderse a los humanos, es fácil que la gente se asuste «, dijo Han.»Puede tener un impacto enorme, psicológicamente, en nuestro miedo al medio ambiente natural y nuestra actitud hacia la vida silvestre», pero el riesgo relativo de que aparezca una nueva enfermedad zoonótica es bastante bajo, dijo.

Además, existen pasos claros que las personas y los científicos pueden tomar para minimizar el riesgo de exposición y los impactos de las enfermedades zoonóticas.

A nivel individual, una buena higiene es el mejor punto de partida. El CDC recomienda siempre lavarse las manos con agua limpia y jabón después de pasar tiempo cerca de animales o en áreas donde viven animales, incluso si no ha tocado a los animales. Cuando se trata de sus mascotas, vacune a sus perros y gatos, limpie después de ellos a fondo, y evite acurrucarse a reptiles o aves como mascotas, ya que estos animales tienen más probabilidades de propagar gérmenes.

En términos de investigación científica sobre la prevención de enfermedades zoonóticas, «creo que se puede hacer mucho, «Han dijo. En general, los científicos deben trabajar para encontrar formas para que los humanos coexistan de manera sostenible con nuestros vecinos salvajes, dijo. Esto significa aprender más sobre los animales en el medio ambiente, cosas como qué animales viven allí, adónde van». , qué están comiendo y qué están haciendo, dijo.

«Si no sabe qué hay en su patio trasero, entonces no sabe lo que llevan que puede ser perjudicial para usted «, Dijo Han. Una comprensión más profunda del ecosistema puede ayudar a los científicos a encontrar mejores formas de predecir y prevenir la aparición de enfermedades zoonóticas. «Podemos sacar mucho provecho de la inversión en investigación básica», dijo.

Recursos adicionales:

  • Aprenda los datos básicos sobre más de 20 enfermedades zoonóticas en esta hoja informativa del OSHA Alliance Program.
  • Encuentre una lista completa de varias enfermedades zoonóticas con un breve resumen de cada una del Departamento de Salud del Estado de Washington.
  • Vea este video sobre las cinco claves para una alimentación más segura , elaborado por la Organización Mundial de la Salud.

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