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La primera competencia internacional organizada que involucra deportes de invierno se presentó hace solo cinco años después del nacimiento de los Juegos Olímpicos modernos en 1896. Conocidos como los Juegos Nórdicos, esta competencia incluyó a atletas predominantemente de países nórdicos (como Noruega y Suecia). Se llevó a cabo ocho veces entre 1901 y 1926, y la capital sueca de Estocolmo acogió todas menos una. El patinaje artístico se incluyó en los Juegos Olímpicos por primera vez en los Juegos de Verano de 1908 en Londres, aunque la competencia de patinaje no se celebró hasta octubre, unos tres meses después de que terminaran los demás eventos.

En 1911, un miembro del Comité Olímpico Internacional (COI) sugirió que Suecia debería incluir los deportes de invierno en los Juegos Olímpicos de 1912 en Estocolmo o organizar unos Juegos Olímpicos de Invierno separados en el mismo año. Preocupada de que tal movimiento pondría en peligro los Juegos Nórdicos, Suecia se negó. Alemania apoyó los planes para organizar una competencia de eventos de invierno a principios de 1916 como parte de los Juegos Olímpicos programados para Berlín a finales de ese año. Sin embargo, el estallido de la Primera Guerra Mundial en 1914 provocó la cancelación de los Juegos Olímpicos de Berlín e hizo que la cuestión de los Juegos Olímpicos de Invierno fuera discutible. A pesar de las continuas protestas de los países nórdicos, los deportes de invierno regresaron a los Juegos Olímpicos de 1920 en Amberes, Bélgica, donde se entregaron medallas en patinaje artístico y hockey sobre hielo.

Dos años después se llegó a un acuerdo para celebrar una Semana Internacional de Deportes de Invierno aprobada por el COI. Celebrado en Chamonix, Francia, en 1924, el evento fue un gran éxito. Noruega encabezó la tabla de medallas con un total de 17, y los países nórdicos, que en total capturaron 30 de las 49 medallas otorgadas, abandonaron sus objeciones anteriores. Al año siguiente, el COI modificó su estatuto para crear unos Juegos Olímpicos de Invierno separados. Los Juegos celebrados en St. Moritz, Suiza, en 1928 fueron formalmente designados como los segundos Juegos Olímpicos de Invierno.

Desde 1928, los Juegos de Invierno se llevaron a cabo cada cuatro años en el mismo año calendario que los Juegos de Verano. Con el tiempo, sin embargo, el costo creciente y las complicaciones logísticas de los Juegos Olímpicos llevaron a los funcionarios del COI a modificar el calendario. Solo dos años separaron los Juegos Olímpicos de Invierno de 1992 en Albertville, Francia, y los Juegos de 1994 en Lillehammer, Noruega. A partir de entonces, los Juegos de Invierno y Verano se llevaron a cabo a intervalos de cuatro años, alternando en años pares.

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